Русская фантастика / Книжная полка WIN | KOI | DOS | LAT
Предыдущая                         Части                         Следующая
образ бывалого человека,  стреляного воробья,  или  как  там  это называется...
Милое  идиотское выражение искреннего удивления украшает  твою  физиономию куда
больше,  уж поверь мне на слово!  Хотя бы потому,  что оно больше соответствует
истинному положению дел.  Когда я говорю о Стране Мертвых, я имею в виду именно
настоящую  страну,   расположенную  на  континенте  Уандук,   а   не  всяческие
неописуемые уголки вселенной вроде того,  откуда ты в  свое время действительно
героически приволок этого горе-писателя.
     - Подождите-ка!  -  Теперь мои  брови  непременно уползли бы  вверх и  без
снисходительных пожеланий Джуффина.  -  Страна Мертвых находится на Уандуке?! И
это  именно "страна"?!  Они там что,  живут,  как нормальные живые люди?  Может
быть,   у  них  еще  и  король  имеется?   Или,   чего  доброго,  президент?  И
дипломатические миссии в столицах дружественных государств? Как это может быть,
Джуффин? Я все-таки немного знаю, что такое смерть...
     - Знаешь, - спокойно согласился он. - Но очень и очень немного, как ты сам
справедливо заметил...  Обычно  смерть  раз  и  навсегда  отлучает  человека от
привычного бытия, тут ты прав, разумеется. Но "обычно" - не значит "всегда". Из
любого правила есть исключения,  так уж все устроено.  Харумба - это место, где
обитают эти самые исключения...  Кстати,  никакого короля в Харумбе нет.  У них
там,  знаешь ли,  своего рода демократия.  Считается, что все равны перед лицом
смерти, особенно те, кому удалось от нее ускользнуть...
     Он  задумчиво  умолк  и  уставился  куда-то  поверх  моей  головы  тяжелым
немигающим взглядом.
     - Но... - начал было я.
     - Не торопи меня,  ладно?  -  неожиданно мягко попросил Джуффин. - Я и так
тебе  все  расскажу.  Возможно,  даже  несколько больше,  чем  тебе хотелось бы
услышать. Просто надо собраться с мыслями.
     - Собирайтесь,  -  растерянно согласился я и потянулся за кувшином,  чтобы
подлить себе камры. Руки у меня дрожали - вот уж не знаю, с какой стати!
     - Ох,  нет  ничего труднее,  чем объяснять некоторые простые общеизвестные
факты неофиту вроде тебя,  -  наконец заключил Джуффин.  - Ладно, все равно мне
следует хотя  бы  попробовать.  Итак,  сэр  Макс,  в  этом прекрасном Мире есть
некоторое  -   не   слишком  большое,   всего  несколько  сотен  -   количество
счастливчиков,  которым удалось победить смерть  -  по  крайней мере,  отчасти.
Страна  Мертвых  Харумба  была  основана несколько тысячелетий назад  коренными
обитателями материка Уандук...
     - То бишь эльфами, - кивнул я. - Или как их там по-научному?
     - Кейифайи,  -  нетерпеливо подсказал Джуффин.  -  Как  ты  и  сам знаешь,
чистокровные  эльфы  живут  столь  долго,  что  их  не  без  основания  считают
практически бессмертными. А вот их потомки от браков с людьми или крэйями редко
живут подолгу. Некоторым эльфам оказалось присуще чувство родительской любви, и
поскольку этим  вечно  юным  беднягам то  и  дело  доводилось одного за  другим
хоронить своих престарелых детей,  они заключили, что следует попытаться как-то
обмануть  смерть.   И  надо  признать,  им  удалось  довольно  далеко  уйти  по
извилистому пути уловок.  Правда, продлить жизнь своих потомков на сколь-нибудь
серьезный срок уандукские чародеи так  и  не  сумели.  Зато им  удалось создать
условия,  в которых любой мертвец может продолжать привычное существование. При
этом его личность остается неизменной,  а  телесные ощущения и душевные порывы,
которые испытывает умерший в Харумбе, в точности похожи на те, что посещали его
при жизни.
     - То есть вообще никакой разницы? - деловито уточнил я.
     - Ну,  мне трудно об этом судить:  пока сам не попробуешь,  не узнаешь,  -
осторожно ответил шеф.  -  Но  говорят,  что никакой -  словно ты  и  не умирал
вовсе... Есть только одно неудобство, с которым приходится мириться: умерший не
должен покидать пределы Страны Мертвых, поскольку смерть терпеливо караулит его
на границе Харумбы.  Рассказывают,  впрочем, будто Харумба великолепное место и
вполне стоит того, чтобы провести там не одно тысячелетие.
     - Но почему, в таком случае, там хоронят не всех? - изумленно спросил я. -
По-моему...
     - Да,  я понимаю твое удивление,  -  кивнул Джуффин.  -  Скажу больше, мой
бедный сэр Макс:  сейчас тебе предстоит здорово разочароваться!  Видишь ли,  не
так уж  просто стать одним из  обитателей Страны Мертвых.  Еще неизвестно,  что
труднее: получить разрешение на переезд в Харумбу или улизнуть от смерти в иную
вселенную!  Свободный вход  открыт  только прямым потомкам хранителей Харумбы -
небольшого и  практически закрытого для  контактов с  внешним миром  сообщества
очень старых кейифайев.  Замечу,  что никому из них уже давно не приходит охота
обзаводиться новыми наследниками взамен успокоившихся в чертогах Харумбы,  да и
внуки с  правнуками редко появляются в этих странных семействах...  У остальных
людей тоже есть шанс попасть в  Харумбу,  но  он  весьма невелик.  Два основных
условия - личные достоинства и огромные деньги. Да, и еще нужно быть достаточно
удачливым,  чтобы  не  умереть насильственной смертью,  поскольку возродиться к
жизни  в  пределах Харумбы может  только тот,  кто  умер  в  ее  пределах,  под
присмотром и, так сказать, руководством ее хранителей.
     - Личные достоинства, говорите? И деньги? Ничего не понимаю, - ошеломленно
признался я.  -  А деньги-то тут при чем?!  Я вполне могу смириться с тем,  что
бедняку не  светит жизнь во дворце:  по собственному опыту знаю,  что без этого
вполне можно быть  счастливым.  Но  шанс на  бессмертие должен быть бесплатным,
иначе свинство какое-то получается!
     - Да, на первый взгляд требования хранителей Харумбы представляются весьма
несправедливыми,  -  согласился Джуффин. - С другой стороны, справедливость как
таковая вообще не является одним из непреложных законов вселенной:  это понятие
- всего лишь  порождение великой потаенной мечты каждого человека получить хоть
какую-то  награду  за  свои  истинные  и   мнимые  достоинства,   не  оцененные
ближними...  Впрочем,  хранителей Харумбы можно понять:  поскольку ребята дарят
своим  подопечным  бессмертие,  но  не  могут  предоставить им  полную  свободу
действий,  они берут на  себя обязательства содержать их  в  течение бесконечно
долгого промежутка времени.  И еще как содержать! Говорят, что каждый обитатель
Харумбы может  устроиться там  с  комфортом,  какой  не  снился  даже  правящим
монархам этого Мира,  - если пожелает, конечно! Любителя простой жизни не будут
принуждать купаться в роскоши,  но последовательных аскетов,  знаешь ли, не так
уж много,  особенно после того, как люди выясняют, что заботиться о здоровье во
имя долголетия больше не нужно. Одним словом, меня не удивляет, что минимальная
плата за вход в Харумбу составляет около миллиона наших корон...
     Я  присвистнул:  все-таки корона Соединенного Королевства -  очень крупная
денежная единица.  Семья  средних  горожан  без  особых  претензий может  очень
неплохо прожить на эту сумму полдюжины дней,  а  то и больше,  не пользуясь при
этом  щедростью  Его  Величества  Гурига  VIII,   который,  продолжая  семейную
традицию,  приказал  владельцам  столичных  трактиров  бесплатно  кормить  всех
голодных,  а  счет  за  убытки выставлять его  казне.  Мое  жалованье,  правда,
составляет около шестисот корон за  дюжину дней,  но при этом надо учесть,  что
никому из  государственных служащих в  Соединенном Королевстве не  платят столь
щедро,  как  сотрудникам Тайного Сыска,  а  я  ведь какой-никакой,  а  все-таки
заместитель Почтеннейшего Начальника этой  уважаемой организации,  его  "Ночное
Лицо",  если перейти на официальный штиль.  Логика простая: если уж государство
нуждается  в  постоянных  услугах  группы  весьма  могущественных,   а  посему,
безусловно,  опасных колдунов,  каждый из которых потенциально способен чуть ли
не в одиночку устроить в королевстве новые Смутные Времена,  то пусть они будут
настолько сытыми,  насколько это возможно:  до икоты,  до мучнистой отрыжки, до
угрызений совести,  в  конце концов!  Но,  для того чтобы скопить целый миллион
корон,  даже мне  потребовалась бы  почти вечность,  да  еще и  проведенная под
бременем суровой экономии.
     - М-да, пожалуй, бессмертие мне пока не по карману, - печально заключил я.
     - Бессмертие по  рецептам Харумбы тебе в  любом случае не  светит,  как  и
прочим Вершителям,  - с неуместной жизнерадостностью сообщил мне мой задушевный
друг сэр Джуффин Халли,  злодей,  каких мало.  Посмотрел на  мою разочарованную
рожу и снисходительно добавил: - Не расстраивайся, сэр Макс, зато теперь у тебя
появился дополнительный стимул оставаться в живых как можно дольше.
     - Логично,  -  вздохнул я. - Впрочем, я никогда не жаловался на недостаток
причин оставаться в  живых,  их и так хватает...  Ладно уж,  Магистры с ним,  с
уютным уандукским бессмертием,  которое мне не  светит!  Но  все равно нечестно
получается. У хороших людей редко бывает возможность скопить миллион корон - да
какое там,  даже пару тысяч:  так уж они устроены, хорошие люди! Это не значит,
что все они обречены на карьеру портовых нищих, но целый миллион корон... Готов
спорить, что его даже у вас нет!
     - Да,  -  спокойно согласился шеф.  -  Можешь  себе  представить:  мне  до
миллиона недостает нескольких дюжин  корон,  я  как  раз  недавно проверял свои
текущие  счета  в  Канцелярии Больших  Денег.  Самое  занимательное,  что  этих
нескольких дюжин корон мне  уже  лет сто недостает.  Мистика какая-то,  честное
слово!
     - Могу вам одолжить, - улыбнулся я. - Вот уж это точно не проблема! А вы в
крак  небось свой миллион выиграли?  До  выхода знаменитого Королевского Указа,
который гласил,  что господину Почтеннейшему Начальнику Малого Тайного Сыскного
Войска  навеки  запрещается  играть  в  карты  в  общественных местах,  во  имя
сохранения гражданского мира?
     - Не весь,  конечно,  но значительную часть,  - с удовольствием подтвердил
он.  И невозмутимо добавил:  -  Кроме того,  ты забываешь,  что, пока я не стал
"господином   Почтеннейшим   Начальником",   я   довольно   долго   был   самым
высокооплачиваемым наемным убийцей в Соединенном Королевстве.  Карманы у меня в
то время были дырявые, но кое-что в складках все-таки застряло...
     - Вот!  -  ехидно сказал я.  -  Теперь понятно, кто в состоянии заработать
себе  миллион на  бессмертие в  Харумбе:  наемные убийцы и  удачливые карточные
шулеры.  Ну и компания там собралась!  Впрочем, принимая во внимание мой личный
опыт  общения с  вами...  Ха!  Очень  даже  милая компания,  хотя  мое  чувство
социальной справедливости по-прежнему бурно  протестует против  такого  вывода.
Революцию, что ли, устроить? Под лозунгом: "Даешь бесплатный вход в Харумбу для
мирового пролетариата!"
     - Страсти  какие!   -   снисходительно  согласился  Джуффин.   -   А  что,
действительно организуй восстание,  а  мы  с  Кофой  будем  его  подавлять,  уж
что-что,  а  это  умеем!  Главное,  чтобы  твой  бунт  обошелся  без  фатальных
последствий:  компания в  Харумбе действительно собралась неплохая,  такую грех
портить. И знаешь почему? Потому что деньги - это почти обязательный, но отнюдь
не  единственный ключ  от  входа в  Страну Мертвых.  Ты  уже  забыл:  сначала в
качестве решающего фактора  я  назвал  личные  достоинства кандидатов и  только
потом упомянул размер вступительного взноса в  этот самый дорогой из  элитарных
клубов.  Чтобы окончательно закрыть вопрос о  деньгах,  замечу,  что,  по  моим
сведениям,  примерно три  дюжины нынешних обитателей Харумбы были допущены туда
без платы за вход. С них не взяли ни гроша. Эти господа поселились в Харумбе по
специальному приглашению ее старожилов.
     - Небось какие-нибудь знаменитости? - неодобрительно спросил я.
     - Ну,  не сказал бы,  что такие уж знаменитости. Во всяком случае, не все.
Просто очень хорошие,  вернее,  в высшей степени приятные люди.  Знаешь, из тех
ребят,  которые сразу же становятся душой общества в любой компании - не важно,
попадут ли  они  к  Королевскому двору или  окажутся среди портовых нищих.  Это
врожденный дар. Встречаются ведь гениальные поэты или скульпторы: их даже учить
ничему не надо, они от рождения способны творить чарующие вещи, для них это так
же естественно,  как для тебя клевать носом после бессонной ночи.  Ну а  иногда
случается,   что   человек  наделен  даром  создавать  вокруг  себя  совершенно
непередаваемую атмосферу счастливой легкости.  Для  этого вовсе не  обязательно
обладать острым умом,  чувством юмора или природной добротой.  Просто надо быть
теплым, как этот нелепый древний камин в твоей большой гостиной...
     - К  которому  все  невольно  подвигаются  поближе  зимним  вечером,  даже
любители покритиковать его старомодный дизайн, вроде вас, - с невольной улыбкой
закончил я. - Да, встречаются такие ребята. Жаль только, что редко.
     - Да,  пожалуй,  действительно не так часто,  как хотелось бы, - рассеянно
подтвердил Джуффин. - Вот для таких людей вход в Харумбу открыт, можно сказать,
настежь.   Достаточно  изъявить  желание.  Впрочем,  парочка  особо  популярных
знаменитостей в  Страну Мертвых тоже  просочилась,  по  многочисленным просьбам
тамошних обитателей: они ведь интересуются делами живых, совсем как провинциалы
событиями в столице...  А что касается богачей,  готовых уплатить вступительный
взнос,  им  рекомендуется заявить о  своем  желании умереть в  Харумбе заранее.
Хранители Харумбы тщательно собирают о  них самые подробные сведения,  а  потом
предоставляют эту  информацию своим  питомцам.  И  жители  Страны  Мертвых сами
решают:  хотят они  заполучить такого соседа или нет.  Они,  знаешь ли,  весьма
переборчивы.   Когда   впереди  уютная   вечность,   заполненная  исключительно
маленькими радостями бытия,  любые перемены,  в  том числе и  новые знакомства,
начинают казаться не слишком соблазнительными... У Магистра Нуфлина было не так
уж много шансов получить приглашение в Харумбу: он не обладает врожденным даром
привлекать к себе любовь окружающих.  Но ему здорово повезло:  многие обитатели
Страны  Мертвых все  еще  любопытны,  а  Нуфлин является счастливым обладателем
рекордного количества самых невероятных тайн, каковые с удовольствием разгласит
после смерти -  а  почему бы  и  нет?  Так  что его появление в  Харумбе сродни
покупке  какой-нибудь  тысячетомной энциклопедии "Чудеса  и  легенды Мира"  для
тамошней  библиотеки.  Но  подобная  энциклопедия вряд  ли  когда-нибудь  будет
написана,  а Магистр Нуфлин -  вот он,  еще тепленький, сам в гости просится! К
тому  же  Нуфлин будет первым настоящим магом,  изъявившим желание поселиться в
Харумбе. Обычно наш брат или умирает насильственной смертью, или всю жизнь ищет
свой собственный способ с ней договориться. Некоторые даже находят - если очень
повезет.  Но Орден Семилистника при всем его внешнем могуществе так и  не сумел
набрести на  узкую тропинку,  уводящую в  сторону от смерти,  а  Нуфлин однажды
понял,  что уже стар и  при всем желании не сможет обратиться к  иной традиции:
для  этого ему  не  хватило бы  ни  времени,  ни  сил...  Одним словом,  старик
своевременно обратился к  хранителям Харумбы и  еще несколько лет назад получил
от них официальное приглашение.  Ему предложили уплатить пять миллионов корон -
не то доплата за его тяжелый характер,  не то ребята просто решили,  что Нуфлин
настолько богат,  что с  него следует брать как можно больше,  -  и приезжать в
любое удобное для  него  время.  Деньги у  него действительно есть.  Вернее,  у
Ордена  Семилистника,  который  после  похорон своего  Великого Магистра станет
самой  нищей  шарашкиной конторой в  Соединенном Королевстве,  но  это  уже  их
внутренние проблемы,  нас они не касаются.  У  нас с  тобой есть одна настоящая
проблема: прокатить Нуфлина до Харумбы.
     - Тоже мне проблема!  - фыркнул я. Потом хлопнул себя по лбу и ошеломленно
добавил:  -  Его-то перевезти - раз плюнуть, но деньги! Джуффин, объясните мне,
каким  образом можно  доставить на  Уандук пять  миллионов корон?!  Я  даже  не
решаюсь предположить, сколько весят такие деньжищи!
     - Ну,  для  подобных операций,  хвала Магистрам,  существуют именные чеки,
Вековечный Банк при Управлении Больших Денег и  специальная Невидимая Флотилия,
занимающаяся исключительно перевозкой ценностей.  В  ее составе служат уроженцы
островов Укумбийского Моря,  причем только члены семей,  посвященных в  древние
обряды Морской Охоты -  единственная надежная гарантия,  что их суда никогда не
будут ограблены пиратами.  В  общем,  в Харумбе от Нуфлина не потребуют ничего,
кроме чека...
     - А значит, и беспокоиться не о чем! - оптимистически заключил я.
     - Ты  даже  представить себе  не  можешь,  какое  количество  поводов  для
беспокойства  остается  в  нашем  распоряжении,  -  строго  сказал  Джуффин.  -
Во-первых,  Нуфлина подвела его обычная прижимистость:  он  откладывал отъезд в
Харумбу,  как  скупые люди  откладывают любую дорогую покупку.  Ждал неизвестно
чего...
     - Ждал,  пока припечет по-настоящему,  -  сочувственно кивнул я.  -  Я его
понимаю: просто невозможно заставить себя сделать некоторые вещи, пока тебя как
следует не припрут к  стенке!  Особенно это касается визитов к  врачу,  а  ведь
поездка в Харумбу чем-то сродни посещению знахаря, верно?
     - Ну,   в  каком-то  смысле...  -  сердито  хмыкнул  шеф.  -  Тебе-то  еще
простительно подобное легкомыслие:  по молодости да по глупости многое сходит с
рук.  Но  вот  Нуфлин мог бы  быть хоть немного рассудительнее!  А  он  тянул с
отъездом до  тех  пор,  пока смерть лично не  заявилась на  порог его  спальни.
Теперь у  него нет сил,  не  то  что добраться до Уандука -  он с  постели-то с
трудом встает!  И  времени осталось совсем мало.  Существуют,  конечно,  всякие
снадобья,  способные немного продлить его  век,  но  они не  всесильны.  Старик
проживет еще дюжину дней...  ну, может быть, две, если очень повезет. А попасть
к хранителям Харумбы он непременно должен живым: воскрешать тех, кто умер своей
смертью, они не умеют.
     - Дюжина дней,  говорите?  -  задумчиво повторил я.  -  Что ж,  это вполне
возможно.  Когда мы с  Кофой возвращались из Уандука на пузыре Буурахри,  у нас
ушло даже меньше времени:  вы же знаете, мы установили там магический кристалл,
как на амобилере...
     - Ну  да,  и  твоя знаменитая любовь к  спешке оказалась весьма кстати,  -
согласился Джуффин.  - Поэтому, собственно говоря, Магистру Нуфлину и требуется
твоя помощь.
     - Но  разве  нельзя  отправиться на  Уандук Темным Путем?  -  нерешительно
спросил я. - Это же еще быстрее: раз - и все!
     - Быстрее-то быстрее,  -  устало вздохнул шеф.  -  Проблема в том, что сам
Нуфлин теперь беспомощен,  как младенец, а чужое колдовство убьет его наповал -
почти  наверняка!  Во  всяком случае,  старик предпочитает не  рисковать,  и  я
считаю,  что он совершенно прав.  Так что у него теперь одна надежда: на тебя и
твое маленькое полезное помешательство на  больших скоростях...  Ох,  Макс,  но
если бы проблема была только в этом!
     - А что, есть еще и другие проблемы? - осторожно спросил я.

Предыдущая Части Следующая


Купить фантастическую книгу тем, кто живет за границей.
(США, Европа $3 за первую и 0.5$ за последующие книги.)
Всего в магазине - более 7500 книг.

Русская фантастика >> Книжная полка | Премии | Новости (Oldnews Курьер) | Писатели | Фэндом | Голосования | Календарь | Ссылки | Фотографии | Форумы | Рисунки | Интервью | XIX | Журналы => Если | Звездная Дорога | Книжное обозрение Конференции => Интерпресскон (Премия) | Звездный мост | Странник

Новинки >> Русской фантастики (по файлам) | Форумов | Фэндома | Книг