Русская фантастика / Книжная полка WIN | KOI | DOS | LAT
Предыдущая                         Части                         Следующая
- Ну ты даешь! А я-то, старый дурак, терпеливо жду тебя в кабинете, в
полной уверенности, что ты пошел жрать... Заходи уж, горе мое!
  Я поднял отяжелевшую голову, потом оторвал от кресла не менее
отяжелевшую задницу, и вошел в кабинет. Джуффин аккуратно закрыл за мной
дверь и занял свое место.
  - Что, хреново тебе? - с неожиданным сочувствием спросил он. -
Ничего, сэр Макс, это только начало! Дальше будет еще хуже.
  - Спасибо, утешили, - огрызнулся я. - Кстати, я только что
разговаривал с Шурфом. Послал ему зов, чтобы возмущенно спросить: "на кого
ты нас оставил?" И выяснил...
  - Что я сам отправил его в отставку, - невозмутимо кивнул Джуффин. -
Так оно и есть. Скажу тебе больше: за это утро я сказал так мало правды,
что сам удивляюсь этому достижению. Признаться, я опасался, что потерял
форму...
  - Вы не потеряли форму, - вздохнул я. - Настолько не потеряли, что
мне не по себе делается!
  - Так и должно быть, - отрезал Джуффин. Некоторое время изучающе меня
разглядывал, потом понимающе кивнул:
  - Сэр Шурф не преминул поделиться с тобой информацией, извлеченной из
старых книжек? Что ж, тем лучше: он избавил меня от необходимости вести
тебя в библиотеку. Я, знаешь ли, не мастер шпарить наизусть длинные цитаты!
  - Угадайте, о чем я сейчас вас спрошу, - буркнул я.
  - Можешь мне поверить: уже угадал! - обезоруживающе улыбнулся
Джуффин. - Я готов ответить на этот твой вопрос, Макс, даже если ты так и
не решишься его сформулировать. Можешь мне поверить: от тебя я ничего
скрывать не собираюсь! Собственно говоря, на тебя вся моя надежда, - он на
мгновение умолк, потом нетерпеливо махнул рукой:
  - Да что там долго говорить! Ситуация такова, сэр Макс: я не
собираюсь упустить этот шанс. Такой подарок: величайшая из тайн этого Мира
к моим услугам!
  - Вы имеете в виду Пустое Сердце? - спросил я, не в силах скрыть
охвативший меня почти панический ужас.
  - Ну, уж по крайней мере, не ужин у мадам Жижинды! - неожиданно
расхохотался шеф. - Слушай, Макс, давай сразу договоримся: все, что ты
думаешь по этому поводу... Думай себе на здоровье, а мне пересказывать не
трудись: я и без тебя знаю, что творится в твоей бедной голове! Мне нужно
получить Пустое Сердце, и я его получу. А ты мне поможешь.
  - Каким образом я-то вам помогу? - мрачно спросил я. - Насколько я
понимаю, я могу или унести отсюда ноги, пока не поздно, или переждать это
дивное событие в собственном подвале под глубоким наркозом, или с
энтузиазмом путаться у вас под ногами, размахивая каким-нибудь дурацким
оружием. Вы же сами говорили, что зов этого вашего ботанического чуда
распространяется на всех без исключения!
  - На людей, сэр Макс. Только на людей, - с иезуитской улыбкой сказал
Джуффин. - А не на Вершителей, да еще и рожденных в ином Мире. Ты будешь в
полном порядке, мальчик, можешь мне поверить. Именно поэтому мне и нужна
моя помощь. Как ты думаешь, зачем я вообще затащил тебя в этот Мир, почему
возился с твоей персоной, чуть ли не пылинки с тебя сдувал? Потому что мне
понравились твои прекрасные глаза? Ну так можешь мне поверить: без них я
бы как-нибудь обошелся!
  Я молча смотрел на шефа, совершенно ошеломленный его словами. Он
ехидно прищурился и обрушился на меня с новой порцией "великого
откровения":
  - Только не вздумай жаловаться, что тебя "с самого начала собирались
использовать" и молоть всякую чушь в таком духе! Кто-кто, а уж ты от моей
затеи выиграл больше всех. Что бы ты сейчас делал, если бы я не затащил
тебя в Ехо? Стонал бы жалобно, просыпаясь по утрам, сожалея, что очередное
чудесное видение оказалось всего лишь пустым сном, и теперь надо
возвращаться к опостылевшему существованию? Чем ты его скрашивал, когда
становилось совсем уж тошно? Банкой пива, поисками "великой любви" и
размышлениями о том, как тебя однажды оценят по достоинству? Ну вот, я и
оценил. И в качестве аванса предложил тебе куда более увлекательный способ
проводить время! Несколько лет ты был просто счастлив - может быть, сейчас
тебе кажется, что это не слишком долгий срок, но можешь мне поверить:
счастье вообще не является нормальным состоянием для человеческого
существа... а для такого, как ты - тем более. Ребята, вроде тебя,
рождаются, чтобы неотрывно смотреть во тьму - помнишь, как когда-то давно
тебя испугали эти слова, сказанные одной старой ведьмой? Потому ты и
испугался, что в глубине души знал: так оно и есть...
  - Все, что вы говорите, правда, - тихо сказал я. - Вы действительно
предложили мне достойную замену - какие могут быть возражения! Но зачем вы
так яростно на меня набросились? Ту же самую информацию можно было
изложить совсем другими словами - для вас пустячок, а мне было бы не так
паскудно... Вы говорите, что рассчитываете на мою помощь, а сами ведете
себя так, словно вам позарез припекло со мной поссориться...
  - Так оно и есть, отчасти, - Джуффин внимательно посмотрел на меня, и
его бесстрастный взгляд добил меня окончательно, поскольку был куда более
красноречив, чем слова, которым при, желании, вполне можно было бы не
поверить: сколько раз этот изумительный тип меня разыгрывал - "в
воспитательных целях"!
  - Не драматизируй ситуацию, сэр Макс, - холодно добавил он. - Я о
тебе забочусь, между прочим. Когда Пустое Сердце примет меня, я навсегда
исчезну - по крайней мере, из твоей жизни. Было бы неплохо, если бы к
этому моменту ты окончательно уяснил, что я - не добрый дядюшка и не твой
лучший приятель, а просто случайный попутчик. Мы прошли вместе добрую
сотню шагов по коридорам чудес, но это не значит, что тебе есть о чем
сожалеть после того, как я скроюсь за поворотом. А то с тебя станется
ходить в трауре несколько дюжин лет кряду... Но пожалуй, я несколько
поторопился: ты все еще куда более обидчив, чем следовало бы, а нам
предстоит провести вместе несколько тяжелых дней. Теперь ты будешь
сверлить меня сумрачным взором, поскольку... Впрочем, ладно, Магистры с
тобой, сверли: сейчас мне от тебя требуется не обожание, а помощь.
Насколько я знаю, ты успел научиться говорить "спасибо" не языком, а
поступками. Вот и примени сие полезное знание на практике, договорились?
Просто скажи мне "спасибо" напоследок, и все будет отлично.
  - "Отлично" уже никогда ничего не будет, - тихо сказал я. - Впрочем,
теперь это только мои проблемы... Разумеется, вы можете на меня
рассчитывать. Рассказывайте, что от меня требуется, я вас внимательно
слушаю.
  - Только не вешайся в уборной, ладно? - неожиданно весело подмигнул
мне Джуффин. - Можешь мне поверить: не такая это большая потеря, как тебе
сейчас кажется!
  - Да, наверное, - согласился я. - Тем не менее, мне еще некоторое
время будет так казаться, тут уж ничего не попишешь... Давайте поговорим о
деле, ладно?
  - С удовольствием, - невозмутимо согласился Джуффин. - Значит так,
сэр Макс. Сначала нам предстоит рутинная работа: усыпить всех жителей Ехо,
чтобы под ногами не путались - разумеется, я полностью согласен с твоим
предложением, это было первое, что пришло в голову мне самому. Орден
Семилистника тоже будет дрыхнуть, в полном составе, во главе с Магистром
Нуфлином: я его так напугал, что самому страшно стало, едва вспомнил
потом, что это - мои собственные дурацкие выдумки...
  Я невольно улыбнулся, потому что знал, как это бывает: иногда врешь
так вдохновенно, что сам начинаешь верить своим словам, а потом какое-то
время не можешь вспомнить, как обстоят дела в действительности. А
улыбнувшись, сразу поморщился от боли в груди, потому что разум услужливо
шепнул мне: "через несколько дней он исчезнет - и чьим словам ты будешь
вот так понимающе улыбаться по дюжине раз на дню, дорогуша?" Черт, что бы
там не говорил Джуффин, как бы он не старался "разбить мое сердце" - этой
фразой непременно воспользовался бы автор какого-нибудь романа! - но я
по-прежнему не мог воспринимать его в новом качестве чужого и, в сущности,
малознакомого человека, связанного со мной только своеобразными деловыми
интересами, о которых я до сих пор имел очень смутное представление...
  - Не отвлекайся, - сухо сказал шеф. Он, как всегда, был в курсе
скачков моего переменчивого настроения. Правда, на сей раз оно скакало от
просто паршивого к отвратительному - и обратно.
  - А вот после того, как мы уложим всех баиньки, начнется самое
интересное, - продолжил он. - Надо отдать должное сообразительности сэра
Мелифаро: он оказал мне большую услугу, заявив, что нам надо будет найти
"жертву". Если бы я сам подал эту идею, это было бы... ну, скажем так: не
совсем правильно.
  - Потому, что вы собираетесь предложить себя в качестве этой самой
жертвы? - понимающе спросил я. - В любом случае - кто ж вам даст? Вы у нас
человек ценный: общеизвестно, что Соединенное Королевство без вас
загнется... кстати, я почти уверен, что именно так оно и будет!
  - Не преувеличивай, - усмехнулся Джуффин. - Не настолько я
значительная персона, просто хорошо умею прикидываться таковой! Кстати, ты
не обратил внимание, что в последнее время я почти ничего не делал: вы и
сами отлично справлялись со всеми проблемами, пока я смотрел кино на улице
Старых Монеток... Ну, разве что, в историю с мемуарами Йонги Мелихаиса мне
пришлось вмешаться, да и то потому, что твое безумное предложение
разбудило во мне отчаянное любопытство. А не будь меня, сэр Шурф вполне
обошелся бы собственными силами.
  - Сэр Шурф подал в отставку, - мрачно напомнил я.
  - Его отставка продлится ровно до того момента, пока не закончится
наша эпопея с Пустым Сердцем, - отмахнулся Джуффин. - Потом ты пошлешь ему
зов, и он вернется, никуда не денется.
  - Ладно, - кивнул я. - Но все равно я не думаю, что ваше предложение
принести себя в жертву будет принято на ура.
  - Не будет, - согласился он. - Поэтому я даже не стану его
произносить. Вместо этого мы принесем в жертву тебя - то есть, мы с тобой
просто скажем ребятам, что лучшей кандидатуры, чем ты, не найти: у тебя
два сердца, меч Короля Мёнина в груди, и так далее. Если я скажу, что ты -
единственный, у кого есть шанс остаться в живых после этой передряги, это
прозвучит достоверно.
  - Вполне, - невесело усмехнулся я. - Правда, возражения все равно
будут...
  - Ты так думаешь? - сочувственно сказал Джуффин. - Что ж, значит тебе
предстоит сюрприз, который ты, возможно, сочтешь неприятным. Возражения,
скорее всего, все-таки прозвучат, но очень вяло. Ровно настолько,
насколько этого требует хороший тон. Ты славный парень, сэр Макс, но это
не имеет никакого значения: ты чужой в этом Мире, и всегда останешься
чужим. А чем больше твое могущество, тем меньше простой человеческой любви
остается на твою долю - и Магистры с ней, вот уж без чего можно обойтись,
поверь моему опыту! Посылать тебя на верную смерть наши коллеги все-таки
вряд ли стали бы, а вот рискнуть они тебе позволят с легким сердцем: не в
первый раз, в конце концов!
  - Ладно, если вы так говорите, значит так оно и есть, - покорно
кивнул я. Честно говоря, мне уже было все равно...
  - Мне кажется, что надо попытаться оставить ребят в живых, -
неожиданно мягко сказал Джуффин. - Поэтому я и выбрал тебя в свои
помощники. Ты к ним привязан, и в данном случае это хорошо. К тому же в
твоем распоряжении есть куча способов обезвредить человека, оставив его в
живых. А теперь будет еще больше. Давай руку!
  Я покорно протянул ему левую руку, и только потом удосужился
спросить, зачем это нужно.
  - Маникюр тебе сделаю! - беззаботно отозвался шеф. - Только не
отвлекай меня расспросами: эта процедура требует всего моего внимания.
  Теперь он был весел, как птичка, обнаружившая кормушку, кажется, даже
помолодел на пару десятков - впрочем, принимая во внимание его
долгожительство, не десятков, а сотен - лет. Я и не заметил, как он успел
извлечь из бездонных ящиков своего письменного стола миниатюрное подобие
чернильного прибора: флакончик с черной тушью и тонко отточенную
деревянную щепку. Уверенным движением опытной маникюрши Джуффин уложил мою
руку на стол и принялся что-то чертить на моих ногтях. Через несколько
минут он что-то удовлетворенно пробурчал себе под нос и взялся
разукрашивать мою правую конечность.
  - Ну вот и все! - торжественно заявил Джуффин, закончив работу. - И
не бойся мыть руки: этот состав смыть невозможно, даже если очень
постараешься... Теперь я могу передать тебе твое новое снаряжение, - с
этими словами он извлек откуда-то из-под своего лоохи хорошо знакомую мне
шкатулку. В этой шкатулке Шурф Лонли-Локли хранил свои смертоносные
перчатки, и я ни на секунду не сомневался, что они по-прежнему там
находятся: с тех пор, как сэр Шурф поступил на службу в Тайный Сыск, эти
опасные вещицы перестали быть его личной собственностью.
  - Вы хотите, чтобы теперь их носил я? - слова с трудом отрывались от
моего языка: они сами знали, что не нужны - и без них все ясно...
  - Разумеется. Мне они без надобности: и сам кое-что умею! -
усмехнулся шеф. - А тебе пригодятся, когда будешь отбиваться от своих
коллег. Заранее уверен, что ты постараешься использовать только правую
перчатку, а не левую, поэтому с легким сердцем отдаю тебе обе. Можешь
примерить. Теперь ты можешь прикасаться к этим перчаткам без опасений: я
начертил на твоих ногтях защитные руны, в точности такие же, как у Шурфа.
Главное - ни в коем случае не прикасайся руками к другим частям своего
тела, а то решишь почесать нос по привычке, и сам не успеешь заметить, как
умер.
  - Но я не хочу носить эти перчатки, - несчастным голосом сказал я. -
Зачем они мне? Я и без них довольно опасен.
  - Конечно, ты не хочешь, - понимающе кивнул Джуффин. - Именно поэтому
они должны принадлежать тебе. Такое оружие можно доверить только человеку,
который не жаждет им обладать. Хорош бы я был, если бы отдал эти перчатки
сэру Кофе, или тому же Мелифаро!
  - В таком случае, отдайте их Нумминориху, - ехидно посоветовал я. -
Он точно начнет отказываться, я его хорошо изучил!
  - Ну, откажется он - и что дальше? - пожал плечами Джуффин. - Извини
за откровенность, сэр Макс, но твой протеже слишком глуп, чтобы правильно
распорядиться этими перчатками. И вообще, бери и не рассуждай. Это не
подарок, а приказ. Или моя личная просьба, если тебе так больше нравится.
  - Формулируйте, как хотите: все равно мне от этого не легче! -
вздохнул я, неохотно надевая перчатки: сначала парализующую правую, а
потом, с трудом преодолевая внутреннее содрогание - смертоносную левую. -
Ну, и как они действуют? - растерянно спросил я, когда понял, что никаких
особенных ощущений мои руки не испытывают.
  - Обыкновенно. Сэру Шурфу было достаточно просто поднять руку.
Впрочем, на это у тебя, хвала Магистрам, пока не хватит могущества. Все к
лучшему: в отличие от него, ты не умеешь контролировать свои движения, а
уж желания - тем более! Поэтому тебе придется слегка прищелкивать пальцами
- так, словно ты собираешься выпустить Смертный Шар, и перчатки оживут.
Можешь не репетировать, и так все получится... Ладно, снимай пока это
украшение и спрячь его понадежнее: в ближайшие дни оно тебе будет без
надобности.
  - А то, может, выйти на угол и потренироваться на живых людях?
усмехнулся я, мысленно поздравляя себя с фундаментальным достижением в
жанре черного юмора. Очень кстати: юмор других цветов мне пока не
требовался, и я здорово сомневался, что еще когда-нибудь потребуется...
  Перчатки, впрочем, я снял поспешно и с неописуемым облегчением.
Аккуратно убрал их обратно в шкатулку, каковую тут же уменьшил и спрятал в
пригоршне - самый надежный сейф! Мне пришло в голову, что, возможно, никто
не будет заставлять меня применять на практике этот чудный сувенирчик,
оставленный нам на память Лонли-Локли, а если именно я стану его
хранителем - что ж, мне так даже спокойнее!
  - Вы как хотите, а я буду пить кофе, - мрачно, но решительно сказал я
Джуффину, проворно вытаскивая чашку из Щели между Мирами. - Если вам это
очень мешает, можете меня убить - и дело с концом!
  - Делай что хочешь, - он брезгливо пожал плечами. - Только стол мне
запачкай.
  Это тоже было нечто новенькое. Прежде шеф никогда не поднимал шум
из-за бардака на своем столе: зачем тратить слова, когда можно просто
вызвать какого-нибудь курьера и ликвидировать безобразие!
  - Ладно уж, не запачкаю, - вздохнул я, извлекая из Щели между Мирами
бумажную салфетку совершенно космических размеров. Джуффин одобрительно
наблюдал, как я раскладываю эту "простыню" на его столе.
  Несколько глотков кофе сделали полезное дело: я наконец-то начал
соображать. И у меня сразу родился очень хороший вопрос.
  - Слушайте, а почему бы нам просто не усыпить всех ребят, вместе с
прочими горожанами - вместо того, чтобы рассказывать им дурацкие сказки,

Предыдущая Части Следующая


Купить фантастическую книгу тем, кто живет за границей.
(США, Европа $3 за первую и 0.5$ за последующие книги.)
Всего в магазине - более 7500 книг.

Русская фантастика >> Книжная полка | Премии | Новости (Oldnews Курьер) | Писатели | Фэндом | Голосования | Календарь | Ссылки | Фотографии | Форумы | Рисунки | Интервью | XIX | Журналы => Если | Звездная Дорога | Книжное обозрение Конференции => Интерпресскон (Премия) | Звездный мост | Странник

Новинки >> Русской фантастики (по файлам) | Форумов | Фэндома | Книг