Русская фантастика / Книжная полка WIN | KOI | DOS | LAT
Предыдущая                         Части                         Следующая
титулами позволялось обращаться к жрецам по имени.
   - Что-то я плохо расслышал тебя, дружок, - сквозь зубы процедил  Квенд.
Раздражение нарастало и грозило захлестнуть его, как океанская волна.
   Что-то мигнуло в острых глазах привратника.
   - Я спросил, чего изволите, о высокий! - проревел он горным голосом.
   Квенд дернулся, как от пощечины.  Холодная  ярость  вспенила  кровь.  В
таком состоянии он превращался в смертоносного  зверя,  в  нерассуждающего
убийцу, чья опасность многократно возрастала из-за его боевого мастерства.
   С жутковатой улыбкой, больше похожей на оскал, Квенд коснулся  застежки
мантии и, не успела та опасть на землю, стремительным  рывком  взлетел  на
ворота и спрыгнул по ту сторону. При этом  горячо  запульсировал  охранный
медальон на груди - ворота оказались не только высокими, но и  защищенными
магией. Впрочем, не из самых сильных.
   Явно опешивший в первое мгновение  привратник  с  похвальной  быстротой
выхватил из ножен меч, но не успел изготовиться к обороне, и  молниеносный
разящий выпад Квенда достиг цели - с глухим стоном и смертельной  раной  в
груди верзила рухнул на траву.
   Со стороны дворца, почти  скрытого  за  густыми  зарослями  деревьев  и
кустов, подбежали еще трое - все высокие, поджарые, в  одинаковых  зеленых
униформах. Они тоже были вооружены  мечами  и,  увидев  труп  привратника,
повели себя как опытные бойцы: не бросились вперед очертя голову, а начали
приближаться с трех сторон, совершая непрерывные обманные движения.
   Отступать тем не менее Квенд не собирался, и трудно сказать, чем бы все
закончилось, если бы не раздался громкий властный голос:
   - Прекратить! Что здесь происходит?
   Охранники отступили на шаг, держа мечи наготове. Квенд взглянул  им  за
спину. К ним приближался, видимо, сам маркиз ла Дуг-Хорнар, так как на его
роскошном камзоле рубиново светился тот же  герб,  что  был  изображен  на
воротах. Выглядел он статным и широкоплечим, холеное белое  лицо  оттеняли
темные глаза, в которых светился ум и поблескивали ироничные искры; черные
с проседью волосы были  тщательно  уложены,  усы  завиты  и  напомажены  с
известной долей франтовства, подбородок гладко выбрит, зато до самых  скул
опускались густые бакенбарды.
   - Да пребудет с тобой благословение Сверкающих,  -  все  еще  дрожа  от
ярости и азарта схватки,  прохрипел  Квенд.  -  Так  у  тебя,  благородный
маркиз, встречают жреца?
   - Полагаю, у меня больше оснований высказать неудовольствие, -  холодно
возразил маркиз. - На тебе ни царапины, а мой слуга мертв! А хороший слуга
нынче дорого стоит.
   - Вряд ли он был так уж хорош. Он проявил неучтивость, а когда я сделал
ему замечание, так и подавно оскорбил меня.
   - Поэтому ты перелез через ворота и убил его? -  осведомился  маркиз  с
сарказмом. - В  Лиг-Ханоре  заведено,  что  хозяин  наказывает  слугу.  Не
сомневайся, я бы достойно наказал его за неучтивость.
   - Оскорбив меня, он оскорбил Сверкающих! - надменно произнес Квенд.
   - В вольном городе Лиг-Ханоре особое отношение к твоим богам,  жрец,  и
ты должен знать это. Мы чтим их, но не  поклоняемся  им.  Так  же  как  мы
платим ежегодную дань в имперскую казну, но живем по своим законам. И  еще
ты обязан знать, жрец, что  сами  Сверкающие  дали  соизволение  на  такой
порядок вещей. Еще при принце Окфу...
   - Все это ведомо мне,  -  перебил  Квенд,  досадливо  дернув  лицом.  -
Пожалуй, я действительно погорячился. Но у меня к тебе важнейшее  дело,  а
этот... твой слуга...
   - Не будем об этом больше. Слуга, давший себя  заколоть  так  легко,  в
самом деле не очень хорош. Пройдем  в  дом,  я  выслушаю  тебя.  А  вы,  -
обратился он к безмолвно стоящим фигурам, - спрячьте мечи и позаботьтесь о
Хорге... о его теле, я хотел сказать. Да, еще: откройте ворота  и  подайте
высокому его мантию, не пристало ей валяться в пыли.
   Вновь облачившись в мантию, Квенд зашагал за маркизом, угрюмо озираясь.
   Пройдя  анфиладу  великолепных  залов,  маркиз  и  жрец   оказались   в
небольшой, но изысканно убранной комнате с лепным  разноцветным  потолком,
мебелью из редкого и  очень  дорогого  жемчужного  дерева  и  снежно-белым
пушистым ковром на весь пол.
   - Меня зовут маркиз Роэль ла Дуг-Хорнар, и я рад приветствовать у  себя
столь дорогого гостя,  -  в  полном  соответствии  с  Ритуалом  Знакомства
произнес хозяин дворца. И прибавил: - Можешь называть меня просто Роэль.
   Последняя   фраза,   сказанная   с   улыбкой,   таила   завуалированное
оскорбление: маркиз как бы милостиво разрешал жрецу то,  что  тому  и  так
было положено по праву. Но Квенд думал  о  другом  и  не  обратил  на  это
внимания.
   - Жрец серой мантии Квенд Зоал, - представился  он  и  начал  говорить,
старательно подбирая слова: - Прослышал я, благородный Роэль, что три  дня
тому приобрел ты раба-гладиатора по имени Рангар Ол. Так ли это?
   Маркиз, развалившись в низком глубоком кресле, молча смотрел на  Квенда
из-под полуопущенных ресниц. Квенд, вдруг обнаружив, что  все  еще  стоит,
как нерадивый солдат перед офицером, вспыхнул и торопливо сел.
   - Возможно, и так, - наконец произнес маркиз, - а возможно, и нет. Я не
интересуюсь именами своих рабов.
   Это была ложь. Так же как хозяин своры породистых берхов  знает  клички
всех животных, так и хозяин гладиаторов знает их имена. И Квенд знал,  что
маркиз солгал ему. Но пока сделать ничего не мог, лишь сжал невидимые  под
мантией кулаки.
   - Но это очень просто выяснить, не правда ли,  маркиз?  -  спросил  он,
растянув губы в фальшивой улыбке.  О,  как  он  ненавидел  дипломатические
выкрутасы и ужимки!
   - Выяснить-то можно,  достопочтенный  Квенд,  однако  зачем  это  тебе?
Неужто круг интересов жрецов Сверкающих столь широк, что в  него  попадают
уже и рабы?
   Теперь уже Квенд заметил издевку, однако лишь до хруста сжал ладони.
   - Не  тебе,  благородный  Роэль,  судить  о  помыслах  жрецов,  -  едва
сдерживая бешенство, произнес он глухо.  -  К  тому  же  раб  рабу  рознь.
Упомянутый мною Рангар Ол представляет... в силу определенных причин,  кои
я не могу открыть, большую опасность для... нашего святого  дела.  Поэтому
по воле Сверкающих и по приказу Его Святейшества Верховного Жреца я обязан
доставить этого раба в Венду живого или мертвого... лучше мертвого. Я  все
сказал.
   Некоторое время маркиз  молчал,  расслабленно  откинувшись  на  подушки
цвета золотистого перламутра,  полузакрыв  глаза,  точно  задремав.  Квенд
нетерпеливо ерзал в  кресле,  покашливая  и  комкая  ладони  под  мантией.
Наконец Роэль, почти не меняя  позы,  нащупал  на  низком  столике  дивной
работы золотой колокольчик и позвонил;  будто  по  волшебству  возникла  в
комнате прелестная девушка и с поклоном поставила поднос с двумя  высокими
хрустальными фужерами, наполненными искристой янтарной жидкостью.
   - Угощайся, достопочтенный Квенд, - сказал Роэль. - Такое вино вряд  ли
есть в погребах самого Императора.
   - Благодарю тебя, маркиз. Однако не соизволишь ли ты перейти к делу?
   Ла Дуг-Хорнар  едва  заметно  поморщился  -  столь  неуклюже  выглядела
торопливость и прямолинейность жреца.
   - Если достопочтенный Квенд не  будет  возражать,  я  ненадолго  покину
столь приятное моему сердцу общество. Мое уважение к людям в  мантиях  так
велико, что я лично и немедленно отправлюсь выяснять сей вопрос.
   Рой ироничных искр в  глазах  маркиза  полыхнул  ярче  обычного,  и  он
удалился  с  вежливым  полупоклоном.  Тут  же  в  дверях  возник  огромный
чернокожий вариец и застыл неподвижно, блестя белками раскосых глаз.
   "Уж не думает ли этот сраный толстосум, что я стибрю что-нибудь  в  его
отсутствие?" - пронеслась мысль у Квенда, и лицо его исказилось от злости.
Однако он мужественно выдержал почти целый тэн,  пока  вновь  не  появился
хозяин дома.
   - Ты оказался прав, достопочтенный Квенд, - произнес  маркиз,  входя  в
комнату. Гигант-вариец низко поклонился и бесшумно  исчез.  -  Управляющий
делами, которому я  доверяю,  как  самому  себе,  в  самом  деле  приобрел
раба-гладиатора с названным тобой именем. Он заплатил за него... -  И  тут
маркиз назвал такую цифру, что у Квенда похолодело сердце. Пал Коор  щедро
снабдил деньгами своего посланника, но такой суммы у Квенда не  было  и  в
помине.
   - Это немыслимо, Роэль! - вскричал он, вскакивая на ноги. - Да  никогда
ни один гладиатор не стоил и десятой части этого!
   - А этот - стоит! - жестко отрезал ла Дуг-Хорнар, сузив глаза. -  И  по
закону ты обязан компенсировать мои затраты.
   "Врет же, врет, сын змеи и берха! - мысленно возопил Квенд.  -  Но  как
доказать?!"
   Доказать это было невозможно  -  тайны  сделок  блюлись  самым  строгим
образом.
   Квенд опустил голову. Мысли метались в  голове,  как  изумрудные  рыбки
крачкерсы на раскаленной сковородке, куда их клали живьем  для  достижения
особо изысканного вкуса. Конечно,  он  мог  связаться  с  Палом  Коором  и
испросить совета. Может, жрец разрешит даже продать  шхуну  или  придумает
еще что-нибудь. Но как же не хотелось Квенду расписываться  в  собственном
бессилии! Он чуть не зарычал от захлестнувшей его глухой злобы.
   Ла Дуг-Хорнар смотрел на Квенда Зоала с откровенной усмешкой.  И  когда
напряжение достигло апогея и жрец поднял на маркиза белесые  от  бешенства
глаза, готовый сорваться  самым  непредсказуемым  образом,  тот  произнес,
подняв руку:
   - Но у меня есть предложение, достопочтенный Квенд,  которое,  как  мне
кажется, может заинтересовать такого умелого бойца, как  ты.  Я  предлагаю
тебе убить Рангара Ола в поединке!
   О!!! Об этом Квенд не мог даже и мечтать! Он непроизвольно  вскочил  на
ноги:
   - Да я хоть сейчас!
   - Погоди, Квенд! Не сейчас и даже не завтра-послезавтра. И не здесь,  а
на Арене. Таким образом, сыграв на ставках, я верну свои деньги.
   - Я согласен, Роэль! Вот только... мой сан...
   - Да, я знаю, что жрецы не имеют нрава  сражаться  на  аренах,  подобно
гладиаторам. Однако тебе ли не знать, достопочтенный Квенд, что кое-кто не
менее - если не более - знатный выходил на ристалище, чтобы проверить свои
силы и доблесть. Для таких случаев и  предусмотрено  правило,  разрешающее
проводить бои инкогнито, в маске.
   Квенд глубоко вздохнул и медленно опустился в кресло Это было  как  раз
то, о чем он втайне жарко мечтал - сразиться с проклятым чужаком  один  на
один. А публика. Что ж, он будет в  маске,  а  присутствие  зрителей  лишь
подхлестнет его, Квенда.
   - Да будет так! Когда состоится поединок?
   - Через два тэна после полудня.
   - Превосходно! Надеюсь, я смогу забрать труп чуж... этого Рангара?
   Маркиз остро взглянул на жреца.
   - Да, если ты его убьешь. В чем  я,  однако,  не  уверен.  Надеюсь,  мы
обсудили все, достопочтенный Квенд?
   Квенд Зоал встал и слегка поклонился.
   - Я  рад,  благородный  Роэль,  что  мы  достигли  соглашения,  которое
устроило нас обоих. Что  же  касается  исхода  поединка...  можешь  делать
ставки! И если ты сделаешь их правильно, то не только окупишь затраты,  но
и получишь немалую прибыль.
   - Я постараюсь  сделать  правильную  ставку,  достопочтенный  Квенд,  -
медленно проговорил маркиз, и уголки его рта чуть  дрогнули.  -  А  теперь
прости - у меня еще много дел. Тебя проводят.
   Он тоже встал и, кивнув Квенду, вышел через совсем неприметную дверцу в
задней стене комнаты. Вновь появился гигант вариец и недвусмысленным, хотя
и вежливым жестом показал, что сопроводит жреца к выходу.


   После достаточно унизительной процедуры торгов,  по  окончании  которой
Рангар  перешел  в  собственность  весьма,  по  всей  видимости,  знатного
человека с властными манерами, умным  ироничным  взглядом  и  франтоватыми
усами, его в закрытой  карете  привезли  в  глухой  двор,  с  трех  сторон
огороженный высокими каменными стенами с пиками поверху, а с  четвертой  -
унылым трехэтажным зданием; и  здесь  он  подвергся  процедуре  еще  более
унизительной: его заклеймили. Он не издал ни звука и не дрогнул ни  единым
мускулом, когда раскаленное железо на мгновение прижалось к его  лбу,  чем
вызвал немалое удивление принимавших участие  и  наблюдавших  сие  действо
людей; сам  хозяин,  которого,  как  уже  знал  Рангар,  зовут  маркиз  ла
Дуг-Хорнар, изумленно поднял брови и молча  покачал  головой.  Пренебрегая
этикетом и нарушив сразу несколько Ритуалов (о которых, кстати сказать, он
не имел ни малейшего понятия), Рангар  спросил  хриплым,  севшим  голосом,
дерзко глядя прямо в глаза маркизу:
   - Не позволено ли будет узнать мне, сиятельный маркиз, каким образом  я
избавлюсь от клейма, когда одержу тридцать побед и стану свободным?
   Лица присутствующих окаменели от такой дерзости раба. Даже маркиз  чуть
смешался в первое мгновение, но быстро овладел собой и спокойно сказал:
   - Я вижу, ты раб по обстоятельствам, но не по происхождению. Поэтому  я
прощаю тебе эту дерзость и, более того, позволяю и  впредь  обращаться  ко
мне в случаях, когда ты  сочтешь  это  необходимым.  Что  касается  твоего
вопроса, то ты не должен волноваться об  отметке  на  твоем  лбу:  у  меня
искусные маги, заклинания  которых  бесследно  сотрут  клеймо.  Главное  -
одержи тридцать побед!
   - Я одержу их, сиятельный маркиз. - Рангар  поклонился  Дуг-Хорнару.  -
Позволено ли мне узнать, как часто проводятся поединки?
   - Позволено. Два раза в месяц. И если  тебя  не  убьют  и  серьезно  не
ранят, то через пятнадцать месяцев ты станешь  свободным.  Кстати,  можешь
называть меня просто "хозяин".
   - Когда состоится первый поединок?
   -  А  ты  нетерпелив,  новичок!  Тебе  сообщат.   А   пока   осмотрись,
потренируйся. И запомни вот этого человека,  -  маркиз  кивнул  в  сторону
стоявшего по правую руку мрачного бородатого великана с тусклыми холодными
глазами, - в мое отсутствие он твой хозяин. Возможно, тебя заинтересует  и
вызовет почтение тот факт, что ему удалось  сделать  то,  о  чем  ты  пока
только мечтаешь, - выиграть тридцать боев и стать свободным.  Как  видишь,
его лоб чист. - Маркиз усмехнулся. - И, уже  будучи  свободным,  он  решил
остаться у меня и служить мне. Он главный тренер и его слово  -  закон  не
только для рабов, но и для нескольких вольных гладиаторов, которые есть  в
моей дружине.
   После этих слов маркиз повернулся и вышел через толстую каменную  дверь
в стене.
   -  Меня  зовут  Дайн,  -  трубно  пророкотал  гигант,  которого  маркиз
представил как главного тренера. - Запомни, новичок, мое слово - закон. На
первых порах делаю тебе замечание - ты слишком  дерзок.  В  дальнейшем  за
дерзость и непочтительность буду строго карать.
   Нет, подумал Рангар, так дело не пойдет. Надо все расставить по  местам
с самого начала, иначе будет худо.
   - Слушай внимательно, Дайн, и запоминай. Я здесь только для того, чтобы
победить и стать свободным. Я согласен подчиняться тебе, если твои приказы
будут разумными и не будут ущемлять моего достоинства. Я  -  раб  лишь  на
время и под давлением обстоятельств, запомни это. Я  еще  согласен  тешить
дворянское самолюбие хозяина, но ты - такой же, как я, и изволь обращаться
со мной как с равным,  а  не  с  подчиненным.  Иначе  я  вообще  перестану
обращать на тебя внимание. Вот так, Дайн.
   На протяжении этой речи Рангара Дайн мучительно бледнел, дергая лицом и
конвульсивно хватаясь за рукоять висевшего на  поясе  меча.  Но  потом  он
отстегнул пояс вместе с мечом и шагнул к Рангару, сжав чудовищные кулаки.
   - Я раздавлю тебя, козявка! - прошипел он, приближаясь.  -  Я  не  убью
тебя, нет - хозяин заплатил  за  тебя  большие  деньги,  и  ты  их  должен
отработать, но я так проучу тебя, что ты надолго запомнишь урок Дайна!
   Рангар стоял неподвижно, усмехаясь одними уголками губ. Этот Дайн  был,
бесспорно, очень силен и достаточно быстр, но...
   Присутствующие - их было трое - так ничего и не  поняли  из  того,  что
увидели. Просто им показалось, что новый раб хозяина, осмелившийся дерзить
самому Дайну, вдруг  исчез  и  появился  совсем  рядом  с  мощной  фигурой
великана, каким-то образом ухитрившись проскользнуть мимо его смертоносных
кулаков. И тут же новичок сделал  нечто  неуловимое  -  привратник  Кохаль
утверждал, что тот погладил Дайна по мощной, поросшей волосами  шее,  двое
других зрителей настаивали, что  раб  вообще  не  дотронулся  до  главного
тренера, - и могучая фигура,  зашатавшись,  рухнула  на  гранитные  плиты,
которыми был мощен двор. Все трое в один голос заорали. Буквально  тут  же
распахнулась дверь и во дворе вновь появился маркиз.
   - Что здесь происходит?! - изумленно спросил он, высоко подняв брови.
   Кохаль,  захлебываясь  и  низко  кланяясь,  довольно  верно  пересказал
случившееся.

Предыдущая Части Следующая


Купить фантастическую книгу тем, кто живет за границей.
(США, Европа $3 за первую и 0.5$ за последующие книги.)
Всего в магазине - более 7500 книг.

Русская фантастика >> Книжная полка | Премии | Новости (Oldnews Курьер) | Писатели | Фэндом | Голосования | Календарь | Ссылки | Фотографии | Форумы | Рисунки | Интервью | XIX | Журналы => Если | Звездная Дорога | Книжное обозрение Конференции => Интерпресскон (Премия) | Звездный мост | Странник

Новинки >> Русской фантастики (по файлам) | Форумов | Фэндома | Книг