Русская фантастика / Книжная полка WIN | KOI | DOS | LAT
Предыдущая                         Части                         Следующая
были все  в  пятнах  и  подпалинах.  Руки  же  -  в  тонких  хирургических
перчатках, и при виде их Виктор едва не лишился дара речи.
     - Язык проглотил, неуч? - напирал меж тем хозяин.
     - Молчи, - вдруг вырвалось у Виктора. - Как смеешь ты держать меня на
пороге?!
     Толстяка враз прошибло птом. Он отступил на шаг,  однако  взгляда  не
опустил.
     - Ух ты, знатный гость ко  мне  пожаловал,  -  медленно  процедил  он
сквозь зубы, стаскивая с рук перчатки. - Знатный и  редкий...  ну  что  ж,
заходи, раз уж пришел, прочь не погоню. Запашок у меня, правда, тебе  едва
ли понравится... но уж не обессудь, коли явился незваным.
     Толстяк если и боялся, то страх свой умело скрывал. И, судя  по  ему,
был отнюдь не  дурак  подраться.  Хоть  и  пригласил  внутрь,  сам  стоял,
загораживая почти весь широченный проход.
     - Плохо ты гостя привечаешь, -  нагло  сказал  Виктор,  сам  донельзя
дивясь этой наглости.
     Впрочем - это ведь сон... всего лишь сон.
     - Уж  как  умею,  -  огрызнулся  коротышка.  Сдернув  наконец  с  рук
перчатки, он метко зашвырнул их в бочку - что-то  отвратительно  зашипело,
из бочки  повалил  пар.  -  Как  там  у  вас  говорится?  В  гимназиях  не
обучались...
     Ну конечно же, я сплю,  подумал  Виктор.  Откуда  здешнему  обитателю
знать "Золотого теленка"?
     Ухмыляясь, толстяк пялился  на  Виктора.  Глаза-буравчики  беспокойно
сверлили незваного, невесть откуда взявшегося гостя. Коротышка  откровенно
и недвусмысленно нарывался на неприятности.
     В этом  мире  уважают  только  силу,  подумал  Виктор.  Деликатность,
вежливость, миролюбие здесь воспринимается только как слабость.
     Впрочем - только ли здесь? Мир снов - лишь  слабый  отсвет  реального
мира. Если здесь и сейчас, в сумбурном - пусть и таком ярком сне, от  него
ждут напора и натиска - значит, и на самом деле происходит  то  же  самое.
Давно ли нахрапистость и наглость превратились из пороков  в  достоинство?
Может и недавно, но порой кажется, что навсегда...
     И все-таки, наверное, в  Москве  он  едва  ли  решился  на  подобное.
Протянуть  руку  и  молча  отодвинуть  хозяина  с  порога  его,   хозяина,
собственного дома - на такое Виктор раньше способен не был.
     Помня Серый Предел, и ломающуюся  с  сухим  треском  шею  несчастного
полуэльфа, Виктор толкнул коротышку не в  полную  силу.  Однако  тот  лишь
похабно осклабился.
     - Что-то слабоваты нынче  стали,  срединники!  Ну-кась,  ты  толкнул,
теперь моя, стало быть, очередь...
     Это, разумеется, оказался не толчок в плечо. Толстяк  коротко  и  без
замаха   провел   очень   грамотный   апперкот.   Настолько    быстро    и
профессионально, что невеликого умения Виктора не хватило  даже  отдернуть
голову. Собственно говоря, он понял,  что  поднявший  его  в  воздух  удар
именуется апперкотом, только оказавшись лежащим на спине.
     Ярость в тот же миг подняла его на ноги. Это точно сон, снова подумал
Виктор. После таких ударов встают только в дешевых гонконгских боевиках. У
меня сейчас должны были быть сломаны шейные  позвонки,  выбита  челюсть  и
половина зубов - а я скачу, как ни в чем не бывало...
     Теперь вокруг него был огонь.  Руки,  раскинутые  в  стороны,  словно
крылья, рассекали ярящийся океан испепеляющего пламени. Как  смел  этот...
этот червь... как он смел поднять руку на Него? На Него, Владыку?!
     Кулак обернулся сгустком рыжего огня. Мелькнуло  перекошенное  злобой
лицо коротышки... вскинутая для защиты рука... но поздно.
     Виктор ударил оскорбителя в скулу. И тот, несмотря  на  немалый  свой
вес (полтора центнера на глаз, не меньше) - кубарем покатился через порог,
внутрь дома. С грохотом обрушились какие-то полки, кто- то жалобно  не  то
заблеял, не то замяукал - и все стихло.
     Огонь исчез. Душащая ярость -  тоже.  Болел  кулак  -  словно  Виктор
хватил им по каменной стенке.  Кожа  на  костяшках  была  содрана.  Виктор
поморщился, потряс кистью.
     - Ну-у, какой ты, однако...  -  плаксиво  пробубнили  из  темноты.  -
Предупреждать надо...
     - "А кто у нас муж? - Волшебник! - Предупреждать надо!" - передразнил
его Виктор цитатой из "Обыкновенного чуда". - Дальше драться станем?
     - Чего уж тут... до срока, - буркнули из  темноты.  -  Входи,  входи,
чего стоишь? Помоги  встать  -  не  видишь,  полкой  придавило?  Я,  ежели
ворохнусь, все на ней переломаю...
     Виктор  проворно  шагнул  через  порог.  Глаза  подозрительно  быстро
привыкли к темноте - слишком быстро даже до сна. Во снах у нас порой  есть
крылья, и пули из дул нашего оружия летят  медленно-медленно,  по  длинным
изогнутым дугам - но вот в темноте мы видим плохо даже во снах.
     Это, несомненно, была лаборатория. Совершенно не похожая на привычные
ему - "изнаночные", как сказали бы в Срединном Мире. Здесь не было никаких
приборов, агрегатов или устройств. Только здоровенные полки на стенах.  Но
на полках - ни единой бутыли, коробки, банки или любого иного  вместилища.
Непонятные предметы свалены беспорядочными кипами - и в  то  же  время  ни
одного не смешивалось с другим. Огонь в очаге горел сам по себе, ни  дров,
ни угля; на мгновение Виктор даже подумал, не подтянут ли сюда газ.
     Но, конечно, никакого газа тут не было. Просто сам  по  себе  горящий
огонь. И кипящий на огне  котел  -  черный,  закопченный,  с  иззубренными
краями. Виктору стало даже немного не по себе - зазубрины на  краях  очень
уж  напоминали  следы  зубов.  Прямо  на  глаза  попался   очень   неплохо
сохранившийся рельефный  отпечаток  человеческой  челюсти.  В  натуральную
величину. Верхней, с косыми, не исправленными в детстве резцами.
     Виктор приподнял тяжеленную полку (каменная он, что ли?) и  коротышка
выбрался на волю.
     - Спасибо, - кажется, это было сказано довольно-таки искренно. - А ты
не из слабаков. Угощать, как у вас принято, мне тебя  нечем,  так  что  не
обессудь. Все в дело пошло.
     - А что за дело? - как бы между прочим полюбопытствовал Виктор. Котел
висел над огнем без всяких подпорок, запашок оттуда шел отвратительный,  и
помыслить об угощении сил не было.
     - Да так... -  ответствовал  коротышка  без  видимой  охоты.  Почесал
затылок. Покашлял. Снова почесал затылок.
     И в это время в громадном сундуке, единственном сундуке во всем доме,
что-то мерзко  заскреблось  и  зашебуршилось.  "Крыса,  что  ли?"  подумал
Виктор.
     Коротышка скривился, как от сильной зубной боли. Бросился к  сундуку.
Рывком распахнул крышку. Запустил туда руку по самое плечо, ойкнул, и  миг
спустя выпрямился.
     Виктор окаменел.
     В кулаке у  коротышки  дергался,  суча  тонкими  ручками  и  ножками,
крошечный человечек, размером чуть  больше  перочинного  ножа.  В  нелепой
коричневой шляпе с полями, красной рубашке и коричневых же штанах. Лицо  у
него было словно выгоревшее, все в струпьях и шрамах. А на правой  руке  -
что-то вроде перчатки с пятью длинными (по его мерке,  конечно)  остриями,
что-то вроде монтерских "кошек".
     - Извини,  -  промямлил  коротышка.  Размахнулся  и  швырнул  пищащее
создание прямо в котел.
     Всплеск, раскаленная жижа  выплеснулась  прямо  в  лицо  Виктору;  он
вскинул руку, загораживаясь... и в тот же миг проснулся.
     Тишина. Все спокойно. Он в комнате отеля, или постоялого  двора,  или
гостиницы - тут и не  поймешь,  как  чего  называть.  Еще  темно,  как  ни
странно. На соседней кровати еле слышно посапывает Тэль.  Все  в  порядке.
Все хорошо.
     Только  сердце  бухает,  и  ладони  взмокли.  Даже  сейчас,   вопреки
обыкновению, сон не стал казаться нескладным. Нелепый, нереальный мир - но
он до  сих  пор  оставался  столь  же  убедительным,  как,  например,  эта
гостиница.
     Да, не помог Радин коктейль. Каких уж тут "Приятных снов!"
     Попав из мира в мир, увидев существ, которым место в сказках, убив...
после этого на иные сны трудно претендовать. Только на  мордобой  с  тупым
уродом, который варит в котле миниатюрного Фредди Крюгера...
     Виктор повертелся немного в постели, стараясь найти позу понеудобнее.
Не хотелось снова засыпать после такого кошмара.
     Но сон все же пришел - видимо,  он  слишком  устал.  Не  было  в  нем
никаких сновидений, ни приятных, ни страшных.
     И то хорошо.


                                  * * *

     До того, как соберется  совет,  оставалось  совсем  немного  времени.
Ритор сидел  у  себя,  на  третьем  этаже  школы,  в  скудно  обставленной
просторной комнате - узкая жесткая кровать в углу,  умывальник,  небольшой
шкаф - вот и все "для жизни". Остальное занимали книги на тянущихся  вдоль
стен и поднимающихся под самый  потолок  полках  да  громадный  письменный
стол.
     Дверь только что закрылась за матерью Таниэля.
     Ритор с усилием, нажимая, провел ладонью от лба вниз по лицу. Что  он
мог сказать этой несчастной? Что ответить на горячечный бред ее обвинений?
Ровным счетом ничего.
     И он не отвечал. Хорошо, что не пришел брат.  Значит  -  не  обвинял.
Значит - простил. Или - боялся дать волю своему гневу? Лучше не думать...
     Сейчас соберется совет.  Проголосовать  за  войну.  Выставить  голову
Торна насажанной на кол - для всеобщего обозрения. Стереть  с  лица  земли
саму память о клане Воды. Они сильны? - ничего,  наше  дело  правое,  враг
будет разбит, победа будет за нами!
     Переубедить их невозможно. Даже  самых  лучших.  Значит,  ищи  способ
повернуть их гнев. На Убийцу Дракона. А потом будем  думать,  как  сделать
войну "странной"... до того момента, как из душной,  парящей  мглы  южного
моря не вынырнет орлиноголовый флот Прирожденных.
     Что ж, в таком деле маленькая ложь позволительна. "Мне  надо  сберечь
клан Воды для отпора врагу," думал Ритор. "Торн  может...  гм...  внезапно
исчезнуть. А потом уже придет время Дракона." Он невольно вздрогнул.
     Невдалеке звякнул колокольчик.  Очень  тихо  -  но  услужливый  порыв
ветерка позаботился донести звук. Ритор решительно поднялся.
     Совет начинается.
     Он вышел из комнаты, не  позаботившись  запереть  дверь  -  никто  не
дерзнет проникнуть к нему. Двинулся по широкой  галерее,  соединяющей  все
помещения школы. Конечно, никаких занятий сегодня не предвиделось, но  всё
же ученики не разошлись. Близко к главной зале, где состоится  совет,  они
не подходили, не рискуя наткнуться на суровую отповедь, а  то  и  оплеуху,
нанесенную невидимой воздушной рукой - маги сейчас были скоры на расправу.
И все же и во дворе болтались мальчишки, едва умеющие чувствовать  воздух,
вроде бы играя, но нет-нет, да и посматривающие на купол главной залы, и в
комнатах для занятий - с открытыми раз и  навсегда  окнами,  просторных  и
пронизанных ветром, сидели ученики постарше... якобы погруженные в  чтение
книг. Ближе к зале Ритору попался один  из  самых  талантливых  подростков
школы, вот-вот готовящийся принять испытание и получить плащ Воздушного, с
поразительным усердием оттирающий и без того чистый пол. Аура  у  мальчика
была почти непроницаемая... но только  не  для  Ритора.  Несмотря  на  всю
серьезность предстоящего, маг улыбнулся.
     Что ж, пусть. Так было и будет всегда -  ученики,  переоценивая  свои
силы, пытаются подглядеть и подслушать Совет. И он был таким. Пусть.  Если
вдруг у паренька получится - значит он настолько  силен,  что  уже  вправе
знать решения магов.
     - Странное дело, - добродушно бросил Ритор, - раньше  я  не  видал  с
тряпкой в руках учеников старше десяти лет...
     Юноша поднял на него наивные -  чересчур  наивные  -  глаза.  Невинно
заявил:
     - Мне показалось, что нехорошо все время отряжать на уборку младших.
     - Какая мудрая мысль, - кивнул  Ритор.  -  Разрешаю  тебе  заниматься
уборкой каждый день, до самого испытания.
     Паренек тоскливо уставился на тряпку, а маг прошел дальше.
     Защиту уже поставили, причем такую непроницаемую, что Ритор  даже  не
стал ее усиливать. Круглый зал, где собралось почти три  десятка  человек,
был окружен по самым стенам коконом ветров.  Ничего  лишнего  -  -  только
легкие плетеные кресла, да такой же плетеный стол в центре, с парой старых
книг, на случай, если кому-то изменит память, и придется рыться в  древних
наставлениях, в бесполезной, но чтимой мудрости столетий.  Воздух  в  зале
был неприятно сух, но учитывая все обстоятельства,  это  было  необходимо.
Разумеется, не было никакого огня - да и какая  нужда  в  нем,  купол  был
раскрыт, и помещение заливал солнечный свет. Конечно  же,  чистота  царила
стерильная, ни одной пылинки, ни одной крошки земли на полу.
     Секретность. Может  быть  преувеличенная,  а  может  быть  совершенно
недостаточная. Но лучше, если она есть.
     Все взгляды остановились на Риторе, и маг  поднял  руку,  приветствуя
товарищей.  Предстояла  схватка.  Беззлобная,  схватка   между   друзьями,
желающими одного, но расходящимися в тактике. Самая тяжелая схватка.
     - Кто-нибудь  считает  меня  трусом?  -  спросил  Ритор.  Дал  тишине
устояться, и неторопливо прошел в центр залы. Окинул взглядом товарищей, в
который раз прикидывая, кто согласится сразу, кого удастся переспорить,  а
кто будет стоять на своем до конца. -  Тогда  я  скажу  то,  что  не  всем
понравится. Врага можно победить по разному. Можно убить его. Если  хватит
сил...
     Легкий, недовольный шум. Но возражений не было - среди сидящих  здесь
не водилось дураков и безумцев.
     - А можно понять замыслы врага - и убить их.
     - Уверен ли ты, что понял? - раздался тихий голос, при звуке которого
Ритор вздрогнул.  Кан-неудачник,  так  и  не  ставший  хорошим  магом,  но
прославившийся как лучший травник Воздушных, смотрел ему в глаза.
     - Да, брат, - тихо сказал Ритор. - Да.
     - Значит мой сын не останется неотмщенным?
     Ритор лишь кивнул.
     У него не хватило духу пообещать это вслух - ибо он не знал, будут ли
его слова правдой.


                                  * * *

     Виктор открыл глаза, когда утреннюю тишину  разорвал  чей-то  гневный
вопль. Шумели во дворе.
     - Чтоб у тебя отсохли руки! Да ударит тебя током!  Пусть  сумасшедший
маг превратит тебя в вонючую жабу!
     Затейливость проклятий лишила Виктора возможности хоть на пару минут,
хоть  со  сна,  не  раскрывая  глаз,  ощутить  себя  дома.  В  нормальном,
человеческом мире... Изнанке, как его тут зовут.
     Он по прежнему тут, в сумасшедшем Срединном мире, где бродят  в  ночи
неупокоившиеся за столетия  мертвецы,  улицы  освещены  электричеством,  а
эльфы выполняют функцию охранников при гостинице. В  мире,  где  даже  сны
стали не то волшебной сказкой, не то реальным кошмаром...
     Комната  была  уютной,  но  небольшой.  Вряд  ли  это  лучший   номер
гостиницы, как клялся вчера рыжий паренек.  Виктор  глянул  на  кровать  у
другой стены - но там никого не было. Покрывало аккуратно  заправлено,  за
дверью ванной - тишина. Тому, что Тэль куда-то  отошла,  Виктор  был  даже
рад. Встал, прежде чем одеться, выглянул в окно.
     - Кто же так точит мечи? Кто, я тебя спрашиваю?
     Во внутреннем дворике гостиницы, где был разбит небольшой палисадник,
юная хозяйка ресторана распекала пожилого мужчину, годившегося ей если  не
в деды, то в отцы. Тот и не думал оправдываться -  словно  признавал  свою
вину.
     - Это - меч? Это - столовый ножик! - Рада легко вскинула над  головой
и ткнула под самый нос мужчине солидных размеров клинок. - Смотри...
     Без всякого усилия девушка крутанула мечом и отсекла ветку с ни в чем
не повинного дерева. А ветка была толщиной в руку...
     - Ну? - воткнув клинок в землю, Рада подняла сук,  продемонстрировала
мужчине сруб. - И это - эльфийская заточка?
     - Нет... - неожиданно признал мужчина, нервно вытирая руки о  кожаные
штаны. - Ваша милость...
     - Я тебе не ваша милость!
     - Хозяйка, бес попутал... Исправлю...
     - Как  исправишь?  Совсем  клинок  погубить  хочешь?  Память  пропил,
эльфийскую заточку с косым отвесом перепутать!  Да  чтоб  ты  под  паровоз

Предыдущая Части Следующая


Купить фантастическую книгу тем, кто живет за границей.
(США, Европа $3 за первую и 0.5$ за последующие книги.)
Всего в магазине - более 7500 книг.

Русская фантастика >> Книжная полка | Премии | Новости (Oldnews Курьер) | Писатели | Фэндом | Голосования | Календарь | Ссылки | Фотографии | Форумы | Рисунки | Интервью | XIX | Журналы => Если | Звездная Дорога | Книжное обозрение Конференции => Интерпресскон (Премия) | Звездный мост | Странник

Новинки >> Русской фантастики (по файлам) | Форумов | Фэндома | Книг