Русская фантастика / Книжная полка WIN | KOI | DOS | LAT
Предыдущая                         Части                         Следующая
мир,  где  обычный  колесник  превращался в этакий краулер, покидать который
опасно  для  жизни.  Черт  знает, откуда взялось это ощущение, однако и Энни
чувствовала  себя  неуютно  - судя по тому, как притихла она сейчас. А когда
солнце  наконец  зашло,  женщина и вовсе затаила дыхание, вжавшись в кресло.
Хотя ее кожа в густеющей мгле светилась очень заманчиво.
     - Не  передумала  участвовать?  -  спросил Геральд. - Может, вернешься,
пока не поздно?
     - Куда? - откликнулась она тихо. - Нет уж, умерла так умерла!
     - Ну да, "доктор сказал: в морг..." Откуда такой фатализм, милая?
     - Скажи  лучше,  зачем  тащишь  меня  с собой. Разве в разведку ходят с
барышнями?
     - А  что  в  разведке  главное?  Душевный  коллектив!  Вот  с тобой мне
комфортно...  Но  для тебя еще не поздно переиграть. Я выделю тебе... э-э...
подъемные,  и  дальше  ты...  Нет?  -  удивился он, заметив, что Энни качает
головой. - Собственно, почему?
     - Иногда  худшая  беда - одиночество, - ответила женщина. - С тобой, по
крайней мере, не поскучаешь.
     - Это - да, - ухмыльнулся Геральд. - Этого у меня не отнять.
     Вдруг  он  ударил  по  тормозам  и рывком повернулся, подавшись лицом к
самому стеклу.
     - Что  это  было?  -  спросил,  жадно вглядываясь в сумрак. - Не успела
разглядеть?
     Мелькнувшая  тень  вовсе  не  походила  на  чудовищного  нетопыря,  как
болтали   очевидцы,  -  скорее  на  гигантскую  манту,  парящую  на  широких
плавниках  по  воздуху,  яко в океанской глуби. Кстати, в отдалении Геральду
послышался  всплеск,  будто,  налетавшись  над  сушей,  животина вернулась в
родную  среду.  Ну  да,  прихватив  по пути корову!.. По крайней мере теперь
есть  на  кого  списать  пропажи. Поди разберись: то ли абреки балуют, то ли
Горынычи  кормятся,  то  ли  душка-сосед  решил  поживиться  за  чужой счет?
"Хорошо,  что  коровы не летают", - всплыла присказка. Это как посмотреть. А
если им слегка помочь?
     Хотя  они,  эти  очевидцы,  вполне  могли видеть другую тварь. Но какой
занятный край! Только успел въехать и - первые сюрпризы.
     - Ради  Бога,  Гарри! - выдохнула Энни. - Чем бы это ни было - ты же не
погонишься за ним, правда?
     Оглянувшись  на женщину, Геральд вздохнул. Он бы погнался, с превеликим
удовольствием  и  азартом...  будь  сейчас один. А отвечать за чужие жизни -
спасибо, хватит с меня!
     - А  ты  не  верила, - укорил он. - Помнишь "Затерянный мир"? Тут могут
водиться чудовища!..
     - А тебя это радует, да?
     Геральд  хмыкнул и снова послал машину вперед, утешая себя, что главные
события - впереди. Нельзя же сразу получить всё? Хотя и хочется.
     Мало-помалу  обрыв  над  дорогой  понижался,  зато  деревья поверх него
становились  выше  и  строения  на  нем  размещались  чаще, а некоторые даже
выглядели  обжитыми  -  во  всяком  случае, оставили их недавно. Потом шоссе
отвернуло от моря, опять угодив в окружение каменных стен.
     - Подъезжаем,  -  негромко  сообщил  Геральд.  -  Еще  минут десять и -
окраина.
     - Что, мне уже можно одеться?
     - А кто тебе запрещал? - удивился он.
     - К  твоему  сведению,  -  заметила  Энни,  - хорошая секретарша должна
угадывать желания патрона.
     Геральд усмехнулся:
     - Только  не переусердствуй, ладно? Мне вовсе не хочется, чтоб и это ты
занесла в перечень обязанностей.
     - А кто сказал, что я против? Лишь бы это не отвлекало тебя.
     - Меня это вдохновляет! - засмеялся он, тоже надевая рубаху.
     Спустя  четверть  часа,  уже  при  всем параде, они и вправду въехали в
город.  Здесь-то  жизнь  затихала  позже,  и  на  улицах  еще хватало машин,
прохожих,  света.  Хотя  не  везде  -  многие  районы словно вымерли, мерцая
редкими   фонарями,  зияя  черными  проемами  опустелых  домов.  А  особенно
удивляли  кварталы,  больше  похожие  на  крепости,  - с заложенным кирпичом
окнами   нижних   этажей   и  подворотнями,  наглухо  перекрытыми  стальными
воротами. Собственно, это и были крепости, заселенные пресловутыми Семьями.
     Вообще  же,  городское  население  за последние годы сильно убавилось в
числе,  а  заодно  расслоилось по интересам, сбившись в подобия слобод. Зато
куда  больше  стало  храмов,  причем  не только православных. Вот мечетей на
пути  не  попалось  -  скорее,  их  не  осталось  тут вовсе, как и легальных
муселов.  Видимо, те вернулись туда, откуда спустились... пока в горы, не на
деревья.
     - Стада  вновь  потянулись  к  пастырям,  -  заметил  Геральд.  - Как и
положено на Руси. Не это ли так роднит нас с Азией?
     Некоторое  время  они катили вдоль высокого забора, за которым прятался
Лагерь,  гнездилище  коммунаров.  Казацкую  слободу  тоже  пришлось огибать,
поскольку  через  нее  закрыли проезд. Лишь затем впереди открылся городской
центр,   средоточие  местного  официоза,  сплотившегося  вокруг  губернского
Двора.  И  почти  все  гостиницы  размещались  тут,  где  еще  поддерживался
порядок, почти сравнимый с прежним.
     Номер  в  отеле  Геральд позаботился заказать загодя. Как оказалось, не
зря:  мест  уже  не  осталось - о чем извещала табличка на двери. У подъезда
встречал  рослый  швейцар  в  ливрее,  с  русой бородой и выпуклой блестящей
лысиной  на  полчерепа.  Хотя  был  вовсе  не  стар,  судя по гладкой коже и
румяным скулам.
     - Экий  ты,  братец, лобастый - от мыслей, должно? - проворчал Геральд,
передавая  ему  пару  пузатых  баулов  и  ключи от Горбунка. - Машину мою не
обидишь? Проверю!
     Третью  сумку, не тяжелую, но самую ценную, он повесил себе на плечо и,
предложив свободный локоть Энни, под руку с ней вступил в отель.
     - Кто я теперь: баронесса? - спросила она шепотом.
     - Может, это я - графинин муж? - ухмыльнулся Геральд.
     В  просторном  вестибюле уже толклись дворяне, устроив подобие раута, -
некоторых  Геральд  помнил  по  прежним  сборищам.  Почти  все  были одеты с
претензией,  подражая моде прошлых веков. Кое-кто даже порывался общаться на
французском,  хотя  смотрелось  это  неубедительно.  Ей-богу,  лучше  б  они
использовали  английский... правда, тогда их могли спутать с крутарями, этой
новой знатью.
     Впрочем,  старая  аристократия  выглядела  пожиже,  да  и  оснастку  не
сравнить.  При  этом  многие  мужчины  рядились в военное, содрав фасоны бог
знает  откуда.  Но  даже  Геральд  в  цивильном  своем облачении, стоило ему
приосаниться  и  принять  надменный  вид,  куда  больше  походил на царского
офицера, причем в звании не ниже полковника.
     Небрежными  поклонами  отвечая  на приветствия, он провел Энни к лифту,
поднявшему  их  на верхний этаж. Здесь они прогулялись по широкому коридору,
устланному  роскошной  дорожкой,  и  наконец  очутились  в  номере, за двумя
запертыми дверями, где уже можно было отбросить притворство.
     Благодарно  поцеловав  Энни  в  щеку,  Геральд  опустил  сумку на стол,
сбросил  пиджак  на кушетку и лишь затем огляделся. Эти комнаты он помнил, и
с  тех  пор  тут  мало что изменилось, даже обстановка почти та же. И уж это
настоящий люкс - прежний отель все-таки не дотягивал.
     - Устраивайся, милая, - предложил он.- Теперь тут- наш дом.
     Молча   кивнув,   женщина  сейчас  же  прошла  в  спальню,  а  Геральд,
расстегивая ворот, приблизился к зеркалу, внимательно себя оглядел.
     - Всё  седее и седее, - произнес он задумчиво. - Может, обриться наголо
- как считаешь? Тогда никто не заметит, включая меня.
     - А  мне  нравится  твоя  седина,  -  через открытую дверь откликнулась
Энни,  без стеснения подготавливая себя к ванне. - Вообще предпочитаю мужчин
в возрасте.
     Скосив  глаза,  Геральд следил, как участок за участком обнажается тело
женщины. Этот процесс всегда его завораживал.
     - Может,  ты  недолюбила  своего  отца?  -  предположил  он.  -  Вот  и
компенсируешь теперь.
     - А без психоанализа нельзя?
     Сбросив  с себя последнее и скрутив волосы в узел, Энни скользнула мимо
него  в  ванную,  окатив  влекущими  ароматами.  Сразу  же  зашумела  струя,
разбиваясь  об эмалированное дно. Похоже, купание - из любимых занятий Энни.
Или наверстывает?
     Поскольку  дверь  не  заперли,  Геральд  посчитал себя вправе войти без
спроса.   Здешняя   ванна  больше  походила  на  бассейн,  ослепляя  обилием
хромированных   деталей.   И  купальщица  соответствовала:  мраморная  кожа,
золотые  волосы,  изящные  пропорции  -  прямо  ожившая статуя! Рассевшись в
мелкой  воде  и  вооружась  ножничками,  женщина  сосредоточенно  обхаживала
ступню,  ноготок  за ноготком. На возникшего работодателя она покосилась, но
не  возразила  и  процедуры  не  прервала.  Пальцы у нее были загляденье - в
ровную  дугу,  один  к  одному.  А  подошвы  узкие,  нежные,  как и положено
графине.
     Помедлив,  Геральд  присел  на  край  ванны и некоторое время следил за
процессом,  легонько улыбаясь. Сценка почти семейная - и самое забавное, что
ему это нравится.
     - Интересно? - спросила Энни, чувствуя его взгляд.
     Хмыкнув, он заговорил, будто лишь для того и пришел:
     - Есть  несколько правил, кои настоятельно рекомендую исполнять. Первое
и  главное:  ни  под  каким предлогом не выходи из отеля после заката. Лучше
вообще не покидай номера - во всяком случае, без меня.
     - Это действительно рекомендация?
     - Самая  настоятельная,  -  повторил  Геральд.  -  Мне вовсе не хочется
подыскивать новую секретаршу - не говоря уж о прочем.
     - А каково второе правило?
     - Не  разгуливать без оружия. Запомни: эта территория вполне вражеская.
И  в  отношении всех встречных действует презумпция виновности. Посягнуть на
твою жизнь могут в любой миг.
     - Прочее, стало быть, не в счет, - пробормотала Энни. - Что еще?
     - Держаться  подальше от моих секретов. Конечно, полной гарантии это не
даст, но все ж добавит шансов на выживание.
     - А чем я буду заниматься тут?
     - Ты  ведь  общалась  с компами? - спросил он. - Я обучу тебя кое-каким
приемам... э-э... не вполне традиционным.
     - Взлому,  да? - уточнила женщина, озабоченно трогая свои пятки, словно
прикидывая, не пора ли их драить наново.
     Экая все же непринужденность!.. Или имеет место эпатаж?
     - Вроде  того,  -  кивнул  Геральд.  - Надо порыться в местных архивах.
Предмет поиска укажу позже.
     - Вообще  я  уже  занималась  подобным,  -  сообщила она. - И по-моему,
получалось неплохо.
     - Да ты и впрямь бесценный помощник!
     - Беда  в  том,  что  у  меня  куча  дарований  и  ни одного таланта, -
вздохнула  Энни.  -  Сами-то  по себе они стоят не много. Да и оплачиваются,
знаешь ли...
     - А  красота?  - возразил Геральд с полной серьезностью. - Разве это не
талант?
     - Это лишь обрамление. К своему таланту или к чужому...
     - ...состоянию?
     - За  неимением  первого,  - подтвердила она. - Конечно, лучше, когда в
комплекте.
     - Во  всяком  случае,  такое  обрамление  меня  бы устроило. И если мне
повезет, то ты в накладе не останешься - уж поверь.
     - Знакомиться  следует  с  "солидными  и  щедрыми"? - негромко спросила
Энни.  - "Для приятного общения..." По-твоему, я уже созрела торговать собой
внаглую?
     - Считай это джентльменским соглашением.
     - Заметано, - кивнула она, откладывая ножнички. - Кстати, я закончила.
     - И?
     - И не пора ли вступать тебе? По-моему, прошло достаточно времени.
     Геральд рассмеялся с искренней радостью.
     - Кажется,  этот  день  завершится  столь  же  чудесно,  как начался, -
сказал  он. - А что было в промежутке - не в счет... Исключая один эпизод из
того же ряда.
     - Аминь,  -  заключила  Энни. - Может, когда-нибудь я уйду в монастырь,
но до этого надо нагрешить до оскомины.
     - Я  буду  тебя  навещать,  -  пообещал  Геральд,  раздеваясь  со  всей
поспешностью.

                                 Часть III

                                  Глава 7.
                             Тайна Пиковой Дамы

     С  недавних пор меня стали посещать вещие сны. Я даже стал доверять им,
хотя  с  оглядкой.  Тем  более,  снилось много всякого - поди угадай, что из
этого  сбудется.  Но  совпадения,  мягко говоря странные, случайностью их не
объяснишь.   А   самые   примечательные   намеки  я  записывал  сразу  после
пробуждения,  уложив  рядом  с  кроватью  листы. Кстати, спал ныне урывками,
когда накатывала сонливость и если ничего не мешало.
     Однако  сегодня  я  залег  в нормальное время, чуть позже полуночи - ну
захотелось! А потому уснул крепко, будто погрузился в черную топь.
     Наверно,  я  бы  не проснулся, если б не мой Зверь. В отличие от людей,
он  по ночам бодрствовал, а сородичей чуял за километр. И лишь поэтому успел
меня  разбудить. Еще не очнувшись толком, я кувыркнулся в сторону и только у
стены  вскинулся  в  полный  рост. Собственно, это был даже не я - по наитию
или  спросонок,  но разбираться с ситуацией я выпустил своего зверюгу, а сам
укрылся  за  его  мохнатой  спиной,  готовый  перехватить  управление,  если
возникнет  надобность.  И  его  же  глазами, легко проницающими ночную мглу,
глядел на проникшего в спальню Хищника.
     Тот  оказался  не  слишком  велик  и  вовсе  не массивен, а ухватками и
обилием  острых  углов  напоминал  насекомое  -  эдакий исполинский богомол,
вскинувшийся  на  задние лапы. Сходство усиливали характерная стойка и узкие
клинки,  лезвиями  вниз  зажатые  в тощих лапах. И двигался он с проворством
чудища:  я  едва  успел  убраться  с  постели, прежде чем ее вспорол один из
ножей.  Что вряд ли стоило делать, поскольку из рассеченного матраса хлынула
вода, ударив убийцу по ногам и на доли секунды задержав следующий бросок.
     А  я уже выхватил из угла дюралевый дрын, с коим разминался по утрам, и
ринулся  убийце  навстречу,  чтобы  его напор погасить собственным и не дать
себя  опрокинуть.  Но  нужной  инерции набрать не успел, хотя выглядел вдвое
тяжелей,  -  лишь  и  сумел,  что сбить в сторону разящую руку. Столкновение
швырнуло  меня  обратно и второй нож едва не взрезал мой живот, скрежанув по
подставленному дрыну.
     Скользнув  вдоль  стены, я выиграл простор для маневров и атаковал сам,
обрушив  на  пришельца град ударов, ошеломивших бы любого нормального бойца.
Но  этот  парировал  их  играючи,  явно выгадывая момент, чтобы достать меня
одним  из  своих лезвий. И судя по всему, шансы у него были отличные - не то
что  у меня. Мой Зверь, прежде наводивший ужас на противников, в подметки не
годился новой породе Хищников. Откуда ж они взялись?
     Внезапно  чужак  метнулся вбок, пропуская мимо себя стремительное тело,
безмолвно  кинувшееся  на  него со спины. Конечно, это был Хан, привлеченный
подозрительным  шумом,  и  на моей памяти он промахнулся впервые. К счастью,
пес  не  угодил  под  взмах  костлявой  лапы, хлестнувшей почти вслепую, а я
сумел  увернуться  от  его  броска,  иначе  бы  услуга моего лохматого друга
обернулась  бедой.  Наверно,  подсознательно  я ждал его появления, а потому
даже  не  прервал  атаки,  пытаясь обратить к своей выгоде коротенький сбой,
что вызвал у вражины прыжок Хана.
     Но  тут  убийца  скакнул  еще  дальше,  вскинув острые плечи, будто его
ужалило  меж  лопаток.  Затем  рванулся  к  окну, почти растворясь в сумраке
комнаты,  и  угловатой  тенью вылетел прочь, с гулом пронизав оконный проем.
Метнувшись  следом,  я  увидел,  как  серая фигура пикирует к далекой воде и
пропадает  за  крохотным всплеском. А преследовать ее не было ни желания, ни
резона.
     Распрямившись,   я   обернулся   к  двери,  где  притулилась  к  косяку
девочка-подросток  - тоненькая, ладная, еще не успевшая загореть. Чем-то она
смахивала  на  юную  принцессу, недавно переболевшую тифом. И к балу ее пока
не успели приодеть - то есть совсем голышом.
     - Хорошие  у  тебя  ножи на кухне, - сказала девочка тусклым голосом. -
Удобные.
     Ничего  себе  детки  пошли! То-то мне показалось, что из шеи улетающего
пришельца  торчит  знакомая  рукоять.  А  второй тесак Настя сжимала в левой
руке, укрыв за предплечьем.
     Ножички  и  впрямь  недурны: из японской нержавейки, длиной в полметра,

Предыдущая Части Следующая


Купить фантастическую книгу тем, кто живет за границей.
(США, Европа $3 за первую и 0.5$ за последующие книги.)
Всего в магазине - более 7500 книг.

Русская фантастика >> Книжная полка | Премии | Новости (Oldnews Курьер) | Писатели | Фэндом | Голосования | Календарь | Ссылки | Фотографии | Форумы | Рисунки | Интервью | XIX | Журналы => Если | Звездная Дорога | Книжное обозрение Конференции => Интерпресскон (Премия) | Звездный мост | Странник

Новинки >> Русской фантастики (по файлам) | Форумов | Фэндома | Книг