Русская фантастика / Книжная полка WIN | KOI | DOS | LAT
Предыдущая                         Части                         Следующая
полдороге к Тарсусу, и от торговцев я узнала о Джемале ар-Рахиме,
истребителе чудовищ, защитнике обиженных... и что во всем  Турра-
кане лишь он сможет отыскать убийцу...
  Ее вновь затрясло. Слез по-прежнему не было, и зрелище от этого
стало еще страшнее.
  К коленям Аджан озабоченно прильнула девчушка не более двух лет
от роду; обняв их, она что-то неразборчиво  залепетала.  Несмотря
на  боль, женщина  улыбнулась и  погладила  малышку  по  головке,
взъерошив  темные волосы. Глаза потеплели, ужас пережитого отсту-
пил.
  Фариза переглянулась с сестрой и твердо заявила:
  - Ну вот что, милая, никуда ты отсюда не уйдешь! Подожди Джема-
ля здесь - и Я обещаю, что он тебе поможет! Прокормить мы тебя уж
как-нибудь сумеем, да и за детьми присмотришь. Сумеешь, а?
  Аджан, помолчав, встала и низко поклонилась.
  - Клянусь Светом, я не обману вашего доверия! Все, что я имею и
умею - принадлежит вам!

                              * * *

  Двухлетняя Зулейка уснула мгновенно, Мариам не понадобилось да-
же спеть обычной колыбельной. Фаризе пришлось несколько минут по-
качать трехлетнего Ахмеда, но это также не отняло много  времени.
После этого, с улыбками переглянувшись, они бесшумно  направились
ко второй спальне - проверить, как там Аджан справляется со стар-
шими сорванцами. Пятилетние Ицхак и Джамад по вечерам  доставляли
матерям массу хлопот.
  Однако  в комнате не было слышно ни обычной драки на  подушках,
ни прыжков в стиле горных козлов или степных джейранов. Дети тише
затаившихся мышей лежали на подушках, сверкая глазенками в темно-
те, а устроившаяся около входа Аджан шепотом рассказывала:
  "...И тогда рыбак поднял кувшин, не слушая более причитаний ве-
роломного ифрита, и вошел в лодку. Он плыл до тех пор, пока берег
не скрылся за горизонтом, и лишь тогда взял кувшин, размахнулся и
забросил его в море - далеко-далеко, туда, где до дна не  достать
ни самому опытному ныряльщику, ни самому тяжелому неводу.
  Тот кувшин и доселе лежит там, а не ведающий благодарности  иф-
рит все сидит внутри, ибо крепка печать Сулеймана, и некому снять
ее. И так будет всегда, пока плещутся морские волны, пока  гуляет
по степным просторам вольный ветер, пока днем по небесной  дороге
катит златая колесница солнца, а ночью - плывет серебряная  ладья
луны..."
  Заслушавшись, Мариам и Фариза задремали сидя,  упустив  момент,
когда голос Аджан утих. Что уж говорить о детях!

  - Это было великолепно! - подошла Мариам утром к гостье. -  Ни-
когда не доводилось слышать такого... о, конечно, многие  расска-
зывают сказки, но ТАК - никогда!
  - Здесь нет ничего особенного, - Аджан явно смутила эта искрен-
няя похвала, - ведь дети - всегда дети...
  Ее лицо вновь потемнело. Мариам быстро схватила южанку за плечи
и как следует встряхнула.
  - Я  понимаю, что  ты не  можешь не думать  о них, -  намеренно
жестко сказала она, - но нельзя же убивать себя каждую минуту!
  - Знаю, - прошептала Аджан, - но я просто не могу...
  - Можешь и должна! Пока ты жива - всегда ЧТО-ТО можно  сделать!
- Мариам внезапно улыбнулась. - О Свет, я в жизни не подумала бы,
что заговорю как Джемаль! Это он любит вести такие "беседы о воз-
вышенном", когда как следует расслабляется...
  - Наверное, он прав... - проговорила южанка после недолгой пау-
зы; глаза ее вновь были нормальными, не застланными  этой  жуткой
пеленой смерти. - Но я не могу так, я просто не выдержу...
  - Выдержишь.
  - Ты не понимаешь...
  - Выдержишь. Коль уж ты добралась сюда - выдержишь еще несколь-
ко дней. Поговоришь с Джемалем, авось легче станет. Будь ты мужи-
ком - не знаю, но мы, женщины, куда крепче их...

                              * * *

  Могучие крылья приземляющегося грифона создали в небольшом дво-
рике целый ураган. Детвора с радостным визгом  кинулась  врассып-
ную, кроме двух старших - приготовив соответствующие своему пяти-
летнему возрасту сабли из ивовых прутьев, они с двух сторон  бро-
сились на спрыгнувшего с шеи грифона человека. Тот перехватил на-
падавших в прыжке, без труда поднял за шкирки и рассмеялся вместе
с ними.
  - Ну-ну-ну, уж в собственном доме не узнают, - сказал ар-Рахим,
опуская детей на землю и награждая каждого шлепком пониже  спины.
- Мы еще поиграем, обещаю; но сейчас дайте вашему уставшему папа-
ше отдохнуть и пообедать. Мариам, Фариза - встречайте!
  - У нас давно все готово, - раздался из-за двери голос  Мариам,
- заходи, Истребитель Нечисти - только сперва смой с себя всю не-
чисть!
  - Это та нечисть, которая грязь, - уточнила Фариза, и обе весе-
ло захихикали.
  Что-то ворча насчет бабского помешательства на чистоте, охотник
сбросил запыленный бурнус и рубаху, опрокинул на  себя  несколько
ведер воды из заботливо приготовленной лохани, встряхнулся, похо-
жий на большого кота, надел вывешенный здесь же халат и  вошел  в
дом, где бывал самое частое две-три луны в год. Впрочем, это  его
устраивало - ар-Рахим был бродягой по натуре...

  Завершая трапезу, охотник впервые за последние недели  почувст-
вовал себя человеком. Когда он наконец смог оторвать свой взор от
тарелок, быстро сменяющихся под смешки  жен,  внимание  ар-Рахима
сосредоточилось на незнакомке, судя по бесформенной одежде - уро-
женке южных пустынь. Сведя брови, он вопросительно  посмотрел  на
Мариам, однако та сделала знак - не отвлекайся, мол,  потом  рас-
скажу. Настаивать охотник не стал, тем  более,  что  пренебрегать
стряпней подобного качества было не в его правилах.
  Наконец, сыто рыгнув, ар-Рахим отодвинулся от стола. Возлежа на
мягких подушках, он сейчас являл собой образец абсолютно  доволь-
ного жизнью человека, и очень надеялся, что ему позволят побыть в
таком состоянии еще хотя бы несколько дней. Опыт и интуиция,  од-
нако, вкупе с выражением лица Мариам, подсказывали охотнику,  что
надежде этой сбыться не суждено.
  Так и оказалось.
  - Это Аджан, - сказала Фариза, и южанка низко склонилась. - Мо-
жешь открыть лицо: Джемаль тебе не причинит вреда, и он любит ви-
деть, с кем разговаривает.
  Женщина послушно откинула чадру. Ар-Рахим мысленно  поморщился:
сколько бы ревнители древних традиций ни твердили, что родина ис-
терлингов - пустыня, сам он никогда не позволит своим женам и до-
черям жить там. Взглянуть хотя бы на эту: Аджан не больше тридца-
ти, но выглядит она куда старше, чем многие пятидесятилетние  жи-
тельницы Тарсуса, не говоря уж о городах Приморья...
  Рассказ охотник пропустил мимо ушей; подобные истории он слышал
часто. Слишком часто. Бессмысленно было и задавать наводящие воп-
росы: знай она то, что его действительно интересует, наверняка бы
сказала. А это означало, что придется, как обычно, пойти несколь-
ко более сложным путем.
  Аджан говорила правду, всю, которую понимала. Но ар-Рахим знал,
что южанке известно больше, чем она сама думает. Поэтому он  спо-
койно дождался завершения повествования, движением бровей  прика-
зал женам убраться из комнаты (охотник понимал, что они все равно
будут подглядывать в щели, но это его мало волновало) и предложил
Аджан сесть.
  - Расслабься и сосредоточься на том мгновении, когда ты впервые
увидела... знаю, это больно, но все же ты должна сделать это.
  Южанка до крови закусила губу. Ар-Рахим тенью стоял за ее  спи-
ной, ловя малейшие следы нужного образа. Процедура эта не достав-
ляла ему никакого удовольствия, но иного выхода не было. СЛЕД на-
до взять, и охотник не может позволить себе иных мыслей.
  СЛЕД, отпечаток деяний Зверя, можно увидеть только так. Подлин-
ные Истребители Нечисти часто пользуются этим приемом,  оттого-то
от них ни одна тварь не ускользает. Ар-Рахим только называл  себя
Истребителем, однако владел частью доступных тем средств.
  Шорох песка... блеск стального когтя... огонь... скрип чешуи...
  Его отбросило к стене, словно ударом молнии. Поднявшись на  но-
ги, охотник потер ноющие виски и подошел к женщине, которая рыда-
ла без малейшего следа слез.
  - Все. Я взял СЛЕД. Теперь чудовище не уйдет от расплаты.
  - Ты... видел его? - выдохнула Аджан.
  - Я видел СЛЕД. И я узнал его.
  - Но кто это?
  - Дракон. Даю слово: я отыщу тварь и заставлю заплатить за все.
  Ар-Рахим говорил уверенно и твердо, однако сам этих чувств  от-
нюдь не испытывал. Драконы не были обычными чудовищами или хищны-
ми животными; настоящий Истребитель Нечисти, и тот ОЧЕНЬ призаду-
мался бы, прежде чем решиться на бой с таким противником.
  Но у охотника не было выбора. Он дал обещание, а чтобы нарушить
свое слово, ему нужна была более веская причина, чем  перспектива
боя с какой-то крылатой ящерицей...


                            День второй,
            ничем особенным, кроме нескольких разговоров,
                         не знаменательный.

  - Наступил рассвет, Властитель, и я должна прекратить дозволен-
ные речи, - проник в его сознание тихий голос.
  Джафар с трудом открыл глаза.
  - Ты действительно умеешь рассказывать, - проговорил он. -  Это
искусство сродни дару Мастера Сна, не так ли?
  - Я не вольна говорить об этом.
  - Не буду настаивать. Разрешено ли тебе говорить при свете  дня
о чем-либо другом, не о той истории, что ты обещала поведать?
  - Да, конечно. Но позволь мне сейчас удалиться на отдых,  Влас-
титель: я не обладаю твоей способностью не спать день и ночь.
  - Если желаешь, я могу придать тебе сил и бодрости.
  - Я бы хотела отдохнуть так, как привыкла. Прости, лорд Джафар,
но ты ведь знаешь, что различные виды искусства могут плохо соче-
таться.
  Алхимик кивнул и, неслышно ступая по ковру, покинул зал.
  - Я вернусь к вечеру, - бросил он через плечо. - Напоминаю  еще
раз: считай себя здесь не рабыней, а гостьей, и не стесняйся при-
казывать.
  - Как скажешь, Властитель, - ответила "гостья", зевая и прикры-
вая рот рукой.
  Не собираясь далее бороться с усталостью, она придвинула к себе
пару подушек, улеглась поудобнее и крепко заснула.

  День прошел спокойно. С помощью колдовского зеркала Джафар обо-
зрел рубежи Турракана, удостоверился, что ни один из прочих Влас-
тителей не предпринял попытки нападения и не начинает  подготовку
таковой, передал несколько распоряжений в Дамаск, Иссиму, Сидон и
Канны - пусть наместники некоторое время управляются с делами са-
ми, без приказов свыше. Затем Алхимик проверил, как идет работа в
Гильдии Магов, подбросил магистру аль-Хусейну несколько  прозрач-
ных намеков, выслушал ответ, и согласился с разумным предложением
не торопиться без нужды - ибо результат всякой  поспешной  работы
пригоден лишь для хрюкающих обитателей Зурингаара.
  К вечеру Джафар вновь появился в покоях, где поселилась  масте-
рица рассказывать интересные истории. Еще раньше он  распорядился
насчет того, чтобы "гостью" обслуживали так, как если бы то  была
чужеземная принцесса (многоопытные слуги  Алхимика  долго  ломали
себе головы над значением этого странного титула).
  - Если хочешь, завтра днем я отпущу тебя в город, или сам  про-
гуляюсь с тобой, - сказал Джафар, устраиваясь на подушках. -  Не-
зачем держать тебя взаперти; я верю, что ты не сбежишь.
  - Мне нет нужды убегать, Властитель, - согласилась  женщина,  -
ведь обещанную награду я получу не ранее, чем закончу рассказ.  А
в город мне пока не хочется. Благодарю, однако, за предложение...
но мы отвлеклись.
  - Ничуть. До заката еще больше часа. Может быть, поговорим пока
о чем-нибудь нейтральном, коль уж сказание продолжать еще рано.
  - С удовольствием. О чем ты хотел бы узнать?
  Алхимик фыркнул.
  - Обычно вопросы задают мне. Но пусть так... В своей сказке  ты
упомянула драконов. Что тебе известно о них?
  Рассказчица возвела очи горе.
  - Драконы! Неизменные персонажи легенд о великих героях древно-
сти - ибо нет героев без жертв! Хитры, злобны, кровожадны,  падки
на золото и драгоценности - но при этом знают больше,  чем  сотня
мудрецов вместе взятых, умеют больше, чем сотня магов вместе взя-
тых, и вообще чуть ли не ровня ушедшим богам несуществующих наро-
дов! Ты это желал услышать, Властитель?
  - Это все, что ты о них знаешь? Не много.
  - Это лишь то, что известно всем, - возразила женщина, загадоч-
но улыбаясь. - Если тебе интересно МОЕ мнение - я полагаю, что  в
этом много правды, но еще больше лжи.
  - Это уже интереснее.
  - Вероятно. Так вот, в некотором смысле драконы - или, как  они
зовут себя, Крылатые, - ничем не отличаются от людей. Хотя они  и
бессмертны (в смысле, неподвластны старости), среди них есть  ум-
ные и глупые, есть слабые и сильные, есть умеющие  контролировать
себя и живущие лишь эмоциями. Тебе, думаю, известно, что Истреби-
тели Нечисти крайне неохотно заключают контракты против драконов?
  - Истребители всегда, как говорится, себе на уме. Мне  известен
их кодекс. Ни одного четкого правила, только "Нечистью  считается
то, что называет Нечистью сам Истребитель" - если бы мои алхимики
работали так, мы бы до сих пор были варварами-кочевниками, подоб-
но Всадникам Ветра.
  - Истребители, лорд Джафар, работают при всех своих странностях
очень эффективно. А что наемники при их упоминании черной  желчью
исходят - так то внутренние проблемы. Так вот, Истребители счита-
ют, что в каждом живом существе есть некий Зверь, и если этот са-
мый Зверь берет верх над разумом - рождается чудище, нечисть. Та-
ких вот чудищ, или Зверей, они и изничтожают.
  - Не лишено логики, но при чем тут драконы?
  - А драконы, Властитель, как говорят Истребители, обладают нас-
только высокоразвитым разумом, что у них Зверь практически никог-
да не выходит на волю. И все сказки о зверствах драконов,  погуб-
ленных селах и тысячах трупов мирных дехкан - они сказки и  есть.
При твоем всеведении совсем нетрудно узреть, сколько таких случа-
ев произошло в Турракане; понятно, что остальные - выдумка.
  Алхимик провел пальцами по бороде.
  - Допустим. Но выдумка никогда не появляется сама собой. Только
тогда, когда это кому-то нужно.
  Рассказчица прищурилась.
  - А вот теперь, лорд Джафар, задумайся: КОМУ выгодна вражда лю-
дей и Крылатых. И пока ты будешь думать, я продолжу повествование
- ибо алая колесница заката уже опускается за хребет Зур...
  Усилием воли Властитель Турракана переместил эти мысли в  даль-
ний уголок разума, чтобы вернуться к ним  как-нибудь  на  досуге.

Предыдущая Части Следующая


Купить фантастическую книгу тем, кто живет за границей.
(США, Европа $3 за первую и 0.5$ за последующие книги.)
Всего в магазине - более 7500 книг.

Русская фантастика >> Книжная полка | Премии | Новости (Oldnews Курьер) | Писатели | Фэндом | Голосования | Календарь | Ссылки | Фотографии | Форумы | Рисунки | Интервью | XIX | Журналы => Если | Звездная Дорога | Книжное обозрение Конференции => Интерпресскон (Премия) | Звездный мост | Странник

Новинки >> Русской фантастики (по файлам) | Форумов | Фэндома | Книг